La noticia de la llegada del primer ejemplar de E-3D Sentry de la Fuerza Aérea de Chile todavía sigue resonando, y no es para menos. Hace poco menos de un día, el ZH103 aterrizaba en la IIa Brigada Aérea, unidad con asiento en el Aeropuerto Internacional Arturo Merino Benítez, en Santiago de Chile, luego de haber partido desde la base británica RAF Waddington el pasado 25 de julio. Al día siguiente se le sumaría el ZH106, unidad que ya debería haberse unido a su hermano en tierras chilena.

La incorporación de los dos Sentry ex Royal Air Force por parte de la FACh no deja de ser un hito para la región. Pese a que Chile ya contaba con el antecedente del EC-707 Cóndor y que la Força Aérea Brasileira actualmente opera sus E-99M, los E-3D no solo destacan por sus características, capacidades y performances sino que también constituyen una plataforma de primer orden pese a tener poco más de 30 años de servicio.

¿Por que resulta tan importante el E-3 Sentry? Esto se debe a que la aeronave forma parte del sistema de alerta y control aerotransportado (AWACS), oficiando como una plataforma multipropósito y versátil dedicada a cumplir roles críticos en el campo de batalla moderno. Sus diversos subsistemas brindan una panorama preciso y en tiempo real de la situación, poniendo a disposición de los comandantes la información necesaria para la toma de decisiones.

Desde su concepción, la familia E-3 ha estado presente en un sinnúmero de conflictos, cumplido tareas vitales tales como vigilancia aérea y alerta temprana, comando y control, gestión de batalla, control de ataques aéreos, marítimos y terrestres, apoyo a operaciones de búsqueda y rescate de combate, apoyo al reconocimiento, gestión de guerra electrónica, entre otras. Las capacidades que brindan los Sentry también le permiten ejecutar operaciones de apoyo civil, tales como protección de la Zona Económica Exclusiva, vigilancia costera, interceptación de actividades irregulares y apoyo en misiones de mantenimiento de la paz.

Gracias a sus características, el E-3 es considerado un multiplicador de fuerzas de gran valor, particularmente en operaciones aéreas y marítimas. Actualmente, las aeronaves AEW&C se han convertido en un componente indispensable para cualquier operación militar moderna ya que, además de ser un multiplicador de fuerzas, también ofician como un potenciador. Sin embargo, hay que tener en consideración que estas capacidades, así como el aumento en el potencial de combate que ofrecen, se realizan con un alto costo, tanto de adquisición como de operación y sostenimiento.

E-3D Sentry AEW.1

Basado en un Boeing 707-320B Advanced modificado, el E-3D Sentry forma parte de un linaje que se inicia a principio de la década de los ´70, cuando la USAF requirió un reemplazo del Lockheed EC-121 Warning Star. Inicialmente designado EC-137D, el tetramotor de Boeing pasaría con el tiempo a denominarse E-3A, teniendo como principal característica un rotodomo en forma de disco montado sobre dos pilones y ubicado en la sección trasera del fuselaje. Pese a lo aparatoso de su aspecto, esta configuración permitió equiparlo con el radar de pulso doppler Westinghouse AN/APY-1. Sin embargo, los subsistemas más relevantes del nuevo avión de vigilancia temprana y comando lo constituían sus equipos de gestión de información, computadoras, displays, radios y software especialmente diseñado por la compañía System Development Corporation.

Con el paso de los años fueron surgiendo nuevas variantes gracias a los avances tecnológicos y a los requerimientos por incrementar y ganar capacidades, viendo la luz los E-3B (E-3A modernizados), E-3C, E-3D (RAF), E-3F (Armée de l’air francés) y E-3G. Las versiones más recientes del Sentry adquiridas por Francia, Arabia Saudita y el Reino Unido están equipadas con motores turbofan CFM 56-2, los cuales le permiten contar con una autonomía de 11 horas.

El primer E-3D destinado al 8 Squadron realizó su primer vuelo en enero de 1990. Los Sentry tendrían la misión de reemplazar a los veteranísimos Avro 696 Shackleton AEW.2, razón por la cual se adquirían 7 aeronaves. Cada E-3D sería bautizado con el nombre de los carismáticos personajes de Disney conocidos como los «7 Enanitos», recibiendo una plaqueta identificatoria y su respectivo dibujo. De esta manera, los Sentry británicos quedarían como ZH101 «Doc», ZH102 «Dopey», ZH103 «Happy», ZH104 «Sleepy», ZH105 «Sneezy», ZH106 «Grumpy» y ZH107 «Bashful». El primer E-3D Sentry en llegar a la base RAF Waddington fue el ZH102, el 4 de julio de 1990.

Uno de los rasgos distintivos de los E-3D lo constituye el sistema ESM Loral 1017 Yellow Gate, el cual se aloja en los pods de las punteras de las alas y cumple la tarea de procesar y brindar una identificación automática de las emisiones de radar junto con la orientación de la fuente. Su principal limitación pasa por lo veterano del sistema así como por sus antenas, ya que las mismas tienden a proporcionar una radiogoniometría de bajo rendimiento. Otra característica particular es la sonda de reabastecimiento en vuelo.

Durante su servicio con la RAF, los E-3D transmitía información por una variedad de data links y radios satelitales, UHF, VHF y HF. Para los datos se usaba el Sistema de Distribución de Información Táctica Conjunta (JTIDS), que utiliza tanto el estándar de mensajes JTIDS interino (IJMS, para imágenes) como el estándar de mensajes Link 16. Este último permitía a los E-3D compartir y actualizar la situación táctica a los cazas Tornado F3 y Typhoons. El JTIDS es un sistema de comunicaciones digitales seguras que permite a los miembros de la tripulación del E-3 comunicarse con otros medios presentes en el área de operaciones, tales como aviones de combate, unidades navales y terrestres.

En cuanto a su principal sistema, el radar pasivo de barrido electrónico Northtrop Grumman AN/APY-2 proporciona una vigilancia de mirada hacia abajo hasta el horizonte del radar. El escaneo vertical electrónico del haz del radar proporciona la elevación del objetivo, y la operación más allá del horizonte para la vigilancia de largo alcance de las aeronaves de media y gran altitud. Un E-3D volando a 30.000 pies puede escanear a distancias de más de 550 kilómetros, tendiendo la capacidad de detectar objetivos en vuelo bajo o contactos marítimos de superficie dentro de 460 kilómetros.

De acuerdo con lo especificado por Northtrop Grumman, el radar AN/APY-2 cuenta con 6 modos: Escaneo sin elevación por impulsos Doppler (PDNES), Más allá del horizonte (BTH), Intercalado (el PDES y el BTH pueden utilizarse simultáneamente con la porción activa o pasiva. El PDNES puede utilizarse simultáneamente con el marítimo), Escaneo de Elevación por Pulso Doppler (PDES), Marítimo (utiliza un pulso muy corto para disminuir la interferencia marítima y lograr la detección de buques de superficie grandes y pequeños en varios estados del mar) y Pasivo (el transmisor del radar puede apagarse en determinados subsectores mientras los receptores siguen recibiendo y procesando datos).

Los componentes del radar de vigilancia constan de varias unidades agrupadas en tres espacios específicos. El conjunto de antenas y su electrónica están en el domo circular giratorio. El equipo de la cabina consta de tres racks (digital, analógico y marítimo) para el AN/APY-2 mientras que los receptores, procesadores de radar y el panel de control y mantenimiento del radar están en la cabina principal. El grupo transmisor se encuentra alojado en el lóbulo inferior del fuselaje, en la bahía de carga de popa.

Vale mencionar que a fines de los 90, los E-3D británicos fueron parte del Programa de Mejora del Sistema de Radar (RSIP), el cual supuso la actualización más relevante desde su desarrollo a principios de la década de 1970. Los objetivos dispuestos para el RSIP incluyeron la mejora de la capacidad operativa del radar AWACS ante objetivos más pequeños, misiles de crucero y modernas contramedidas electrónicas.

La mejoras de rendimiento incluyeron incrementos en el alcance, resolución angular y de alcance así como en la precisión del acimut y la elevación hasta en 2 a 1. También se vio reforzada la resistencia ante interferencias electrónicas, a la vez que se perfeccionaron los estándares de fiabilidad y tiempos de mantenimiento. Sin embargo, los Sentry británicos no recibirían actualizaciones mayores, como si lo hicieron sus hermanos norteamericanos y de la OTAN.

Uno de los aspectos más relevantes a la hora de pensar en sistemas complejos como el E-3D Sentry refiere a su tripulación, la cual no solo es numerosa sino que también requiere de una formación y capacitación muy tecnificada y constante, propia de la métier. Durante su servicio en la RAF, los Sentry operaron con una tripulación de dieciocho personas, la cual consistía en cuatro tripulantes de cabina, tres técnicos y una tripulación de misión de once integrantes. Teniendo a su cargo la operación de todos los sistemas de detección, radios, displays, etc, esta última la compone un director táctico, un controlador de cazas, tres controladores de armas, un controlador de vigilancia, dos operadores de vigilancia, un gestor de enlace de datos, un operador de comunicaciones y un operador de medidas de apoyo electrónico.

Con su jubilación en septiembre de 2021, la partida de los Sentry de la RAF dejaría un nicho vacío, el cual está pronto a ocuparse cuando comiencen a entrar en servicio los nuevos Boeing E-7A Wedgetail. Los E-3D remanentes y con potencial serían puesto a disposición, siendo uno de ellos adquirido por la US Navy mientras que la FACh compraría tres aeronaves, dos para uso operativo (ZH103 «Happy» y ZH106 «Grumpy») y uno como fuente de repuesto.

Habiendo arribado la primera unidad (la segunda no lo hizo al momento de la redacción de esta nota), Chile incorporar «…nuevas capacidades (que) permitirán ampliar su uso en diversas situaciones en que se requiera mantener el control del espacio aéreo, donde se desarrollen operaciones con medios institucionales, combinados o conjuntos como, por ejemplo: catástrofes, emergencias y operaciones de búsqueda y rescate, tanto de aeronaves como de embarcaciones, de forma autónoma o en conjunto con otras instituciones«, expresó la Fuerza Aérea de Chile en su redes oficiales.

El General Ilharreguy, quien estuvo a cargo del proceso de transferencia de los aviones, señaló que la incorporación de estos sistemas de armas permitirá a la Institución reemplazar la aeronave Boeing EC-707 “Cóndor”, dado de baja por haber alcanzado ya su vida útil, recuperando así las capacidades de alerta temprana, mando y control aerotransportado que proporcionaba ese material aéreo a la Fuerza Aérea de Chile.

Imagen de portada: Crown Copyright

Fuentes consultadas:

«Boeing 707 Group. A History» – Graham M. Simons – Pen & Sword Aviation – 2018

«Airborne Early Warning and Control: A Piece of the Puzzle» – Peter McCarry – Aerospace Center – 2001

«AWACS & Space: A Framework to Help Undertand the Issues» – Roland K. Van Deventer – School of Advanced Air Power Studies – 2000

«AWACS Surveillance Radar. The Eyes of The Eagle» – Northrop Grumman

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13 COMENTARIOS

  1. Cada uno tiene lo que quiere y busca, y en el pasado reciente Argentina se buscó dos enemigos de forma gratuita, primero a Chile al que amenazaron veladamente en el 78 sin venir a cuento, y luego a los británicos al invadir unas islas que en el Reino Unido casi nadie sabía que eran parte de su territorio, y que lo más probable es que las hubieran entregado de manera negociada y no por la fuerza. En ambos casos fue un gran fallo utilizar las amenazas para intentar conseguir unos objetivos que no se consiguieron.

  2. Estimado Wan, evidentemente sos chileno… pero te falta leer bastante historia, ya que es Chile quien históricamente quiere quedarse con territorios argentinos, y es Inglaterra la invadió un territorio que no le pertenecía allá por 1833, muy sesgado tu comentario…

  3. Sí, soy chileno, pero lo relevante es ¿es mentira que Argentina amenazó con la guerra a Chile en el 78? ¿quién se negó a reconocer el fallo? ¿la mediación papal fue una ilusión y realmente no ocurrió? ¿es mentira que Galtieri amenazara nuevamente a Chile desde un balcón después de invadir Las Malvinas, y la gilada enardecida lo aplaudía y entonaba cánticos amenazantes contra mi país?¿obligó Chile a que Argentina aceptara libremente como árbitro en el diferendo del Beagle a la Corona Británica?.
    Mire, a mi los problemas que ustedes tengan con los británicos es cosa entre ustedes y ellos, nosotros sólo nos dedicamos a observar la situación y a actuar en consecuencia si nuestros intereses son perjudicados.
    Es más, hace un año más o menos, Argentina tuvo el descaro de insinuar que la soberanía del Estrecho de Magallanes era de soberanía compartida, cuando es sabido internacionalmente que dicho paso interoceánico es exclusivamente chileno ¿no es eso ambicionar territorios chilenos?, después de esto ¿se atreve usted a seguir sosteniendo que sólo Chile es el ambicioso?

    Sldos.

  4. Javier Siccardi, en honor a la verdad, cuando Argentina tomó posesión de las Malvina en 1820 expulsó a los ingleses que llevaban décadas en las islas, desde la segunda mitad del siglo 18, en 1833 lo que pasó es que los ingleses las recuperaron, el amigo chileno tiene razón, tampoco se trata de ser sesgado para defender algo con mentiras.

  5. Empezó todo por un asunto de impuestos, pero Chile en 1879 invadió Bolivia y Perú y en una guerra que duró varios años se quedó con territorios de ambos países.

  6. Y las empresas pesqueras de Malvinas han sufrido un duro golpe con el Brexit por los millones de euros que tienen que pagar en aranceles a la UE.

  7. Es evidente que el regalo es para controlar a Argentina desde el Pacífico. Chile no necesita semejante plataforma. Gran Bretaña sí, porque todavía les dura el susto desde 1982.

  8. Y lo más triste para Argentina, que el laudo arbitral que declaró «INSANABLEMENTE NULO», fue realizado por la corona británica, a petición del gobierno argentino…. Es más, el aliado por excelencia de Argentina en el cono sur, fue Inglaterra…..

  9. El Uno Grande Si hubiesen tenido miedo, cuando perdieron algunos buques (en gran parte por no traer aeronaves de alerta temprana) habrian salido corriendo, pero no lo hicieron…recuerda que no les tembló la mano al enfrentar a los alemanes en la batalla de inglaterra, batalla que enfrentaron en clara desventaja numérica de 3 a 1 (los estadounidenses todavía no entraban en la guerra) Nunca se debe subestimar a un enemigo, es el primer paso hacia la derrota, al menos se debe aprender eso…siempre pienso, ¿que hubiera pasado si hubiese venido la RAF?

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