La decisión largamente esperada de Singapur de adquirir el F-35B Joint Strike Fighter de Lockheed Martin podría transformar la forma en que genera y mantiene su poder aéreo la pequeña nación insular del sudeste asiático que ya no dependerá de pistas largas y vulnerables para operar un aeronave. La capacidad de despegue corto y aterrizaje vertical del avión de combate de quinta generación le permite operar con poca o ninguna pista de aterrizaje.

Las capacidades avanzadas de red habilitadas para el avión también serían una ventaja adicional para Singapur, que está trabajando para modernizar sus fuerzas.

Tras un largo proceso de evaluación, Singapur el año pasado seleccionó el F-35 para reemplazar su flota de cazas Lockheed Martin F-16C / D a partir de 2030.

Y a principios de enero de 2020, el Departamento de Estado de EE. UU. aprobó la solicitud de Singapur de 12 F-35B, con cuatro cazas confirmados y una opción para ocho más.

Ubicada en el extremo sur del Estrecho de Malaca, cerca del extremo sur del Mar del Sur de China y a través de la cual pasa aproximadamente un tercio del transporte comercial mundial, la economía de Singapur depende en gran medida del comercio marítimo mundial.

Singapur tiene aproximadamente 700 km cuadrados, y su isla principal tiene un ancho de solo 40 millas en su punto más grande. Pero aunque sus fuerzas armadas son a tener muy en cuenta en la región, la flota de 60 aviones F-16 y 40 Boeing F-15SG Eagle del país aún requieren pistas relativamente largas.

Y es por eso que la vulnerabilidad de sus pistas se limitará a medida que la Fuerza Aérea de la República de Singapur comience a retirar sus F-16. Además, Singapur planea cerrar una de sus actuales bases aéreas de combate para liberar tierras con fines civiles, dejando al país con solo dos bases de combate desde la próxima década en adelante.

Sin embargo, la adquisición de F-35B por parte de Singapur reducirá la dependencia de la Fuerza Aérea de las pistas largas en caso de conflicto, durante el cual un adversario podría intentar negar el uso de las pistas. El avión de despegue corto y aterrizaje vertical necesita unos 150 metros para despegar (y, por supuesto, puede aterrizar verticalmente).

Debido a la escasez de espacio aéreo de entrenamiento, Singapur mantiene varios destacamentos de aeronaves para entrenamiento en el extranjero, incluso en Australia, Francia y los Estados Unidos. Estos incluyen dos destacamentos de cazas en la Base de la Fuerza Aérea Luke en Arizona y la Base de la Fuerza Aérea Mountain Home en Idaho para entrenar a la tripulación F-16 y F-15 respectivamente.

Si Singapur compra el F-35B, es poco probable que se lleve a cabo un programa de entrenamiento para el caza furtivo en Luke AFB porque el programa de entrenamiento internacional allí se centra en el F-35A de despegue y aterrizaje convencional.

En cambio, Singapur probablemente buscará integrar un destacamento con las unidades del Cuerpo de Marines de EE. UU. que vuelan el F-35B, lo que hace que las estaciones aéreas del Cuerpo de Marines sean Beaufort en Carolina del Sur, Miramar en California o Yuma en Arizona como tres posibles ubicaciones.

En diciembre, Singapur firmó un memorando de entendimiento con los EE. UU. para que sus aviones de combate realicen entrenamientos en la isla de Guam en el Pacífico, que será la base a largo plazo de un escuadrón para entrenamiento desde 2029 en adelante.

Dado el historial de adquisiciones de Singapur, una compra de F-35B probablemente será seguida por más unidades a medida que el país reemplace gradualmente sus F-16. Singapur ha utilizado tradicionalmente este modelo de adquisición con sus compras de combate para evitar picos y valles presupuestarios, así como para mantener el secreto sobre las adquisiciones de defensa.

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