Estados Unidos ha retirado su sistema de defensa antimisiles más avanzado y las baterías Patriot de Arabia Saudita durante las últimas semanas, a pesar de la persistente amenaza de ataques aéreos lanzados por los rebeldes Houthi desde el vecino Yemen, según mostraron imágenes de satélite.

El redespliegue de las defensas desde la Base Aérea Príncipe Sultán, en las afueras de Riad, se produjo mientras los aliados árabes del Golfo observaban con nerviosismo la caótica retirada de las tropas estadounidenses de Afganistán, incluidas sus evacuaciones de última hora sobre el asediado aeropuerto internacional de Kabul.

«Las percepciones importan, estén o no arraigadas en una fría realidad. Y la percepción es muy clara de que Estados Unidos no está tan comprometido con el Golfo como solía estarlo en opinión de muchas personas con autoridad para tomar decisiones en la región», dijo Kristian Ulrichsen, investigador del Instituto James A. Baker III para Políticas Públicas de la Universidad Rice.

«Desde el punto de vista saudí, ahora ven a Obama, Trump y Biden -tres presidentes sucesivos- tomando decisiones que significan hasta cierto punto un abandono».

La Base Aérea Príncipe Sultán, a unos 115 kilómetros al sureste de Riad, ha acogido a varios miles de tropas estadounidenses desde un ataque con misiles y drones en 2019 en el corazón de la producción petrolera del reino. Ese ataque, aunque fue reivindicado por los rebeldes Houthi de Yemen, parece en cambio haber sido llevado a cabo por Irán, según los expertos y los restos físicos dejados atrás. Teherán ha negado haber lanzado el ataque, aunque en un simulacro realizado en enero las fuerzas paramilitares iraníes utilizaron drones similares.

Justo al suroeste de la pista de aterrizaje de la base aérea, una zona de un kilómetro cuadrado delimitada por una barrera de tierra vio a las fuerzas estadounidenses estacionar baterías de misiles Patriot, así como una unidad avanzada de Defensa de Área a Gran Altitud (THAAD, por sus siglas en inglés), según las imágenes de satélite de Planet Labs Inc. Un THAAD puede destruir misiles balísticos a mayor altura que los Patriots.

En esta foto de satélite proporcionada por Planet Labs Inc., una zona de la Base Aérea Príncipe Sultán en Arabia Saudí ve baterías de misiles Patriot estacionadas con una unidad avanzada de Defensa Aérea de Gran Altitud Terminal el 9 de agosto de 2021. (Planet Labs Inc. vía AP)

Una imagen de satélite vista por The Associated Press (AP) a finales de agosto mostraba algunas de las baterías retiradas de la zona, aunque todavía se podía ver actividad y vehículos allí. Una imagen de alta resolución del satélite Planet Lab tomada el viernes mostraba las plataformas de las baterías en el lugar vacías, sin actividad visible.

Foto de portada: Batería de misiles Patriot en la Base Aérea Príncipe Sultán en Arabia Saudita, el 20 de febrero de 2020. (Pool vía AP)

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