El gobierno de los Estados Unidos, a través del Departamento de Defensa, adjudicó a Lockheed Martin el primer contrato por un valor de US$151.360.000 para la producción de ocho cazas F-16 Block 70 destinados a la Fuerza Aérea de Bulgaria. Esta adjudicación sigue a la autorización emitida del Departamento de Estado al gobierno de búlgaro con un costo estimado de US$1.673 mil millones.

El trabajo de producción se llevará a cabo en Fort Worth, Texas, y Greenville, Carolina del Sur, y se anticipa que estará concluido antes del 30 de septiembre de 2027. Cabe destacar que este contrato se engloba dentro del programa FMS y fue obtenido de manera directa. Se especifica que se asignarán fondos adicionales por un total de US$68,072,000 en el momento de la adjudicación y, el Centro de Gestión del Ciclo de Vida de la Fuerza Aérea de EE. UU., ubicado en la Base de la Fuerza Aérea Wright-Patterson, Ohio, es la entidad responsable de este contrato.

La búsqueda de nuevos aviones de combate por parte del gobierno búlgaro se remonta a 2005, cuando se consideraron tanto opciones de aeronaves nuevas como de segunda mano para reemplazar la envejecida flota de MiG-21 y MiG-23. En ese contexto, Lockheed Martin ofreció aviones F-16C/D Block 50 completamente nuevos, mientras que se llevaron a cabo conversaciones con el gobierno de Bélgica para adquirir F-16 de segunda mano MLU. Sin embargo, la información disponible en ese momento era limitada, y fue en 2019 cuando el gobierno búlgaro finalmente firmó un contrato para la compra de ocho nuevos aviones F-16C/D Block 70.

En un desarrollo más reciente, el 20 de agosto de 2021, el Ministro de Defensa búlgaro informó en una audiencia parlamentaria que Bulgaria envió una Carta de Solicitud (LOR) para una Carta de Oferta y Aceptación (LoA) que incluye el pedido por un segundo lote de ocho aviones F-16 Block 70. Esta solicitud también abarca paquetes de armamento aire-aire y aire-tierra, así como logística, capacitación y equipo de mantenimiento de aeronaves.

Cabe resaltar que el F-16 Block 70/72, la variante más avanzada y reciente de esta aeronave, realizó su vuelo inaugural este año en las instalaciones de Lockheed Martin en Greenville, Carolina del Sur. Esta versión incluye características avanzadas como aviónica de vanguardia, un radar AESA, una cabina modernizada con nuevas características de seguridad, armamento avanzado, tanques de combustible conformables, un motor de alto rendimiento y una vida útil estructural de 12,000 horas. Además, sus capacidades operativas se ven fortalecidas gracias a un avanzado enlace de datos, un pod de orientación y armas, búsqueda e identificación infrarroja (IRST), navegación de precisión por GPS y un avanzado Computadora de Control de Vuelo Digital Común con piloto automático y acelerador automático, junto con el sistema de evitación de colisiones en tierra automático (Auto GCAS), que es vital para la seguridad de las operaciones.

*Fotografías principal empleada a modo de ilustración – presentación del primer F-16 Viper de Eslovaquia.

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