Cuando cayó la Unión Soviética, muchas de las antiguas naciones del Pacto de Varsovia fundaron sus nuevos ejércitos en parte con el equipo militar sobrante. Y en el deshielo de la Guerra Fría, muchas de esas mismas naciones invirtieron en equipos rusos, a menudo más baratos que sus equivalentes estadounidenses (en la foto vemos un blindado BMP de fabricación rusa, de Macedonia, año 2003). 

Pero tras la invasión de Rusia del territorio ucraniano en 2014, esos mismos países se encontraron luchando para cortar el cordón con los contratistas militares rusos y volcarse hacia el Oeste. Pero con presupuestos de defensa limitados, ha resultado más fácil decirlo que hacerlo.

Para abordar el problema, el Departamento de Estado de EE. UU. lanzó, en el último año, un nuevo programa conocido como el Programa Europeo de Incentivos para la Recapitalización (ERIP, por sus siglas en inglés), una nueva herramienta desarrollada con el Comando Europeo de los Estados Unidos para intentar acelerar el proceso de reemplazo, en naciones aliadas, de equipo ruso. Según lo previsto, dicho plan se dirige especialmente a países como Albania, Bosnia, Croacia, Grecia, Macedonia del Norte y Eslovaquia.

Mientras aún se encuentran en sus primeras etapas, los funcionarios del Departamento de Estado se sienten lo suficientemente seguros sobre el potencial en el plan ERIP como para esperar tomar una decisión sobre la expansión del programa en las próximas semanas, lo que posiblemente abre un nuevo flujo de dólares para las naciones aliadas, en un proceso que podría tener como resultado, que esas naciones compren productos de defensa estadounidenses de alto nivel.

“Tiene sentido”, dijo Douglas Barrie, del Instituto Internacional de Estudios Estratégicos. “Cumple dos objetivos, elimina los equipos de la era soviética de los inventarios de la OTAN y proporciona una victoria para la industria estadounidense”.

El programa sirve a dos prioridades estadounidenses. Primero, ayuda a sacar a seis naciones de la dependencia del equipo ruso, lo que es beneficioso desde varios puntos de vista: cortar una fuente de financiamiento para Rusia, ayudar a la interoperabilidad con los aliados de la OTAN y aumentar la seguridad al eliminar la necesidad de tener contratistas militares rusos en las bases de la OTAN con el fin de apoyar ese equipo.

Pero también tiene una prioridad clave para la administración de Trump: aumentar la venta de sistemas de armas estadounidenses en el extranjero. Si bien la financiación del ERIP puede ser algo únicamente para estos países, es suficiente para que funcionen en un sistema específico. Si compran cuatro helicópteros estadounidenses con fondos ERIP, es probable que sigan comprando ese helicóptero, y no se dirijan a otro proveedor.

El primer tramo del ERIP se sitúa en poco más 190 millones de dólares en fondos reprogramados para el año 2017. Mientras que el Departamento de Estado se negó a decir qué equipo se está considerando, los investigadores del Instituto Internacional de Estudios Estratégicos en Londres compartieron con defensenews los posibles candidatos:

– Albania – 30 millones de dólares para helicópteros. Sin embargo, no está claro qué helicópteros rusos serían reemplazados en dicho país.
– Bosnia – 30.7 millones de dólares para helicópteros. Bosnia opera una serie de helicópteros de fabricación rusa, que incluyen pequeñas flotas tanto del Mi-8 Hip de transporte median como el multirrol Mi-8MTV Hip 
– 25 millones para vehículos de combate de infantería. Croacia opera alrededor de 100 vehículos BVP M-80, que se fabricaron en Yugoslavia durante la Guerra Fría.
– Grecia – $ 25 millones para vehículos de combate de infantería. Grecia tiene casi 400 vehículos de fabricación soviética BMP-1.
– Macedonia del Norte – $ 30 millones para vehículos de combate de infantería. La nación recientemente renombrada tiene una pequeña flota de vehículos BMP-2 de la era soviética.
– Eslovaquia – $ 50 millones para helicópteros. Eslovaquia opera una flota de 17 helicópteros multipropósito Mi-17 Hip H de fabricación rusa.

Principios básicos

Las tres ideas fundamentales para el concepto de ERIP son: 
La primera es que la financiación no es un plan a aplicarse durante muchos años, sino más bien algo para este momento. Eso significa que el dinero se destinará a múltiples sistemas, completos con las capacidades de capacitación y mantenimiento necesarias, para garantizar que los sistemas puedan operarse y tengan capacidad operativa real.

En segundo lugar, el país elegido se compromete a evitar el uso de nuevos equipos militares rusos en el futuro, algo que la mayoría de los países considerados para el ERIP ya han dicho. Sin embargo, a esas naciones no se les prohíbe comprar artículos necesarios para mantener el equipo ruso heredado.

“Entendemos que estos socios tienen equipos rusos heredados y no estamos tratando de hacerles caer las rodillas por nada de esto”, dijo un funcionario del Departamento de Estado, hablando bajo condición de anonimato, a defensenews en abril. “Si tiene que comprar un repuesto ruso, lo reconocemos. Esas capacidades son importantes y no estamos tratando de disminuir sus capacidades “.

Y, finalmente, existe el requisito de que cualquier país que acepte dinero a través de ERIP coincida con esa cifra en dólares con sus propias inversiones, aproximadamente igual a los dólares que Washington les da, o como lo expresó el funcionario estatal: “Estamos diciendo que lo necesitamos relamente”.

“Podría ser que compramos dos fuselajes, usted compra dos fuselajes. “Podría ser que compre cuatro armazones de avión y nosotros paguemos la capacitación, las actualizaciones o las comunicaciones seguras”, dijo el funcionario.

Ese requisito ha significado un constante intercambio entre el personal de defensa de los Estados Unidos y las seis naciones, asegurándose que los ministerios respectivos comprendan qué capacidades deberían tener en cuenta y luego los funcionarios de la defensa van a sus gobiernos locales para tratar de lograr acuerdos que coincidan para obtener la financiación. Es algo que el funcionario de los Estados Unidos reconoció ha sido un trabajo en progreso, con solo dos de los seis países que han presentado oficialmente su carta de solicitud.

“Estamos cambiando esa relación un poco, y estamos conscientes de eso”, dijo el funcionario. “Si el Ministerio de Defensa no puede hacer esto, no pueden hacer sus propias adquisiciones, no pueden comprometerse, entonces muchas gracias, no tengo resentimiento, pero reprogramaremos esos fondos a otro país”.

Sin embargo, la necesidad de fondos complementarios crea una alerta tanto para Barrie como para Jim Townsend, un ex subsecretario de defensa adjunto para Europa ahora en el Centro para una Nueva Seguridad de los Estados Unidos. 

Si esas seis naciones tienen que pedir dinero prestado para igualar el ERIP, podría crear una espiral de deuda para los países más pobres, o crear una situación en la que una nación no pueda pedir dinero prestado para el futuro, advirtió Townsend. “¿Eso significa que las naciones más pobres, como Albania, están fuera y que solo los países ricos pueden aprovecharse? Creo que eso sería un problema “.

Ambos analistas también advirtieron que los programas de actualización deben alinearse con las prioridades nacionales asignadas a cada país por la OTAN.

Futura expansión

Si bien la primera ronda de ERIP aún debe finalizarse, los funcionarios no están esperando a que los seis países iniciales envíen sus cartas de solicitud y resuelvan todos los detalles antes de mirar hacia el futuro.

En algún momento, a fines de junio o principios de julio, el departamento espera tomar una decisión sobre si realizar una segunda ronda de ERIP, en función del año fiscal 2019 reprogramado. Si se aprueba, los funcionarios comenzarán a identificar nuevos proyectos al final del año fiscal.

Eso podría incluir agregar nuevos países al plan. Si bien la combinación inicial es pesada para las naciones de la OTAN, ya que Bosnia es el único aliado que no es de la OTAN en la lista, si se considera a Macedonia del Norte, que está en curso con el proceso de unirse a la alianza, el funcionario dijo que no hay necesariamente una preferencia hacia Países de la OTAN.

Barrie identificó a Polonia y a Hungría como dos naciones que tendrían sentido para una segunda ola de financiamiento del ERIP, así como otra ronda para Eslovaquia y la República Checa. Y Townsend dice que las naciones bálticas serían receptores lógicos, aunque Estonia, que no opera los equipos de la era soviética, no parece ser una gran opción.

Letonia ha expresado interés, por una fuente, pero eso viene con una advertencia. La nación ya ha tomado la decisión de adquirir helicópteros Black Hawk para reemplazar su pequeña flota Mi-17 a mediados de la próxima década. Obtener fondos del ERIP ahora podría ayudar a acelerar ese proceso y liberar dinero para que Letonia se actualice en otro sector, tal vez en vehículos terrestres, su próxima adquisición importante planificada. 

Sin embargo, no está claro si el Estado estaría dispuesto a usar el ERIP para respaldar las decisiones de adquisición que ya se han tomado.

En particular, si los proyectos europeos funcionan, hay indicaciones de que el plan podría buscar expandir el programa fuera de Europa, tal vez como una forma de frenar las iniciativas chinas en África y Asia. Pero tales decisiones están en el camino.

“Creo que es genial y espero que continúe, y espero que el Congreso sepa que es un buen uso del dinero de los contribuyentes, porque permite a los aliados hacer más fuertes y cercanos”, dijo Townsend.

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