El KAI KF-X crece considerablemente en su último desarrollo

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Zona Militar - Desde la Sociedad por la Defensa

Por Bradley Perrett y Kim Minseok | Aviation Week & Space Technology

Una versión biplaza y armamento europeo se suman al nuevo caza de Seúl

13 de octubre de 2017 – El caza KF-X de Korea Aerospace Industries (KAI) sigue creciendo. Lo que comenzó como un concepto de diseño del tamaño de un Eurofighter Typhoon ha ganado repetidamente longitud y envergadura y ahora es probable que sea más pesado que ese avión europeo.

El caza autóctono tendrá una versión de dos asientos, según han confirmado los desarrolladores, después de años de representaciones del mismo con un solo asiento. Y el tipo estará equipado con misiles aire-aire MBDA Meteor y Diehl IRIS-T, dice la oficina de adquisiciones de defensa de Corea del Sur, esbozando un plan para evitar la total dependencia de las armas de los Estados Unidos de América.

El bimotor KF-X tiene la intención de volar en 2022. La Fuerza Aérea de la República de Corea del Sur y KAI han dicho que el servicio recibirá su primera unidad en 2024, pero los KF-X entregados antes del 2026 deben ser unidades de desarrollo. La primera versión no debe estar completamente desarrollada hasta 2026 y carecerá de las características propias de las variantes posteriores. Indonesia es socio junior en el programa KF-X.

La Agencia para el Desarrollo de la Defensa del Ministerio de Defensa (ADD: Agency for Defense Development) lideró el diseño preliminar y aún está profundamente involucrada ya que KAI trabaja en el desarrollo de detalles. La oficina de compras militares, denominada Administración de Programas de Adquisición de Defensa (DAPA), eligió en 2016 al motor General Electric F414 para propulsar al KF-X.

La última iteración de diseño, la C107, es el último de una serie que comenzó en algún momento antes de 2012. La iteración numerada C104 fue elegida como la base del KF-X cuando Lockheed Martin ganó la competencia de importación del FX Phase 3 en 2013 con el F-35 Lightning; donde se requirió que el ganador de la competencia apoyara el desarrollo de KF-X.

Esta serie de diseño cuenta con planos de cola; se habría utilizado un concepto alternativo con superficies de control canar por si un proveedor europeo hubiera ganado el FX Phase 3. Los diseños anteriores al C107 se han mostrado solo como monoplazas, aunque un modelo de una versión de dos asientos se vislumbró en un informe televisivo sobre KAI en 2016. Al describir el C107, los funcionarios han confirmado que habrá un segundo asiento disponible.

El lugar adicional no está relacionado con el aumento de tamaño. Más bien, el avión se ha ampliado para crear más espacio y darle una mejor forma aerodinámica, dijeron funcionarios de DAPA en una sesión informativa sobre el programa.

Gracias a la publicación de planos de baja resolución de DAPA de las últimas cinco iteraciones de diseño, ahora es posible contar parte de la historia de la evolución del KF-X desde 2012. Aunque el avión ha crecido y el ala se ha ampliado, los diseñadores se han quedado con la forma del plano del plano principal: tiene 40 grados de flecha en el borde de ataque, 10 grados de flecha negativa en borde de fuga y una relación de aspecto de 2.7.

El primer diseño de la serie fue el C101. En 2012, había evolucionado al C103, que tenía la configuración general que ha persistido hasta ahora. En el momento del lanzamiento del programa, se pensaba que el C103 era el diseño actual, pero en 2014 los diseñadores habían procedido al C104, agregando antenas conformales y refinando la ubicación de los equipos internos. Los dibujos de baja resolución sugieren poco cambio en la forma externa, si la hay.

Con el desarrollo a ser finalizado en 2026, el ala y el fuselaje del KF-X han crecido durante varias iteraciones de diseño. Crédito: Colin Throm / AW & ST

Las dimensiones de C104 son desconocidas, pero el C105, de 2016, era más grande que el C103. La envergadura aumentó desde 10.7 m (ver tabla) a 11 m (36 pies) y la longitud en 40 cm (16 pulg.). Al menos la mitad de ese aumento de 40 cm probablemente se asoció con el agrandamiento del ala, ya que la cuerda y, por lo tanto, la estructura que transmite las cargas en el fuselaje tenían que ser más largos. El ala se movió hacia atrás en relación con el fuselaje, por lo que sus bordes de fuga ahora estan detrás de los bordes de ataque de los empenajes verticales. El fuselaje parece haber sido ligeramente ampliado.

Además, la forma de la cúpula del cockpit cambió para mejorar algunos aspectos no declarados de las prestaciones, tal vez la furtividad, mientras que se incorporó el F414 y se revisó el diseño de de las tomas de admisión. El F414 fue el motor más voluminoso y poderoso puesto en consideración, por lo que su selección pudo haber tenido algo que ver con la ampliación del diseño.

A pesar de estos cambios, la masa vacía aumentó solo un 2%, a 11.1 toneladas métricas, lo que sugiere que se en ses momento se encontró una manera de ahorrar peso. El avión todavía era un poco más ligero que el Typhoon, el caza con el que el KF-X ha sido más comparable en tamaño.

El crecimiento adicional apareció en el C106: la envergadura, la superficie del ala y la longitud del fuselaje aumentaron. La cabina avanzó. Las dimensiones del C106 son desconocidas, pero el C107, para el cual hay figuras disponibles, es aparentemente del mismo tamaño. Mientras que el crecimiento de la envergadura del C107, en hasta 20 cm, es solo modestamente mayor que la del C105, el fuselaje es considerablemente más largo. El avión ahora es completamente 1.2 m más largo que en el concepto C103. La masa vacía no está disponible, pero ahora es significativamente mayor que la del Typhoon.

Las formas del fuselaje delantero y las entradas de aire se han mejorado en el C107. Las raíces del ala se extienden hacia adelante, mezclándose con el fuselaje, mientras que los empenajes verticales se han movido hacia adelante y, con los bordes de fuga con una flecha negativa mayor que la anterior, con el aspecto de triángulos casi recortados. Probablemente se hayan incrementado en compensación por la pérdida del brazo de momento causada por su reubicación; todo el avión ha ganado 30 cm de altura desde los 4.5 m del C103.

Los motores no estaban muy separados antes del C107; ahora están más separados, mejorando la capacidad de supervivencia y proporcionando volumen entre ellos. La nariz tiene una forma roma en planta, más o menos como la propuesta de diseño para el caza autóctono propuesto por Japón. Se pueden esperar más cambios, porque se prepararán otras tres iteraciones de diseño para junio de 2018.

Este es el KF-103 C-103, modelo a partir del cual comenzaron las iteraciones de diseño hasta llegar al actual C-107

El motivo del segundo asiento no ha sido revelado. Los cazas diseñados antes de la década de 1990 habitualmente tenían versiones biplazas. En algunos casos, el segundo asiento ahora se usa no solo para entrenar, sino también para llevar a otro miembro de la tripulación en combate, como se hizo popular durante y después de la Guerra de Vietnam. Pero el F-22 Raptor, el F-35 y el Avic Chengdu J-20 tienen solo versiones monoplazas, confiando en la simulación avanzada para preparar a los pilotos para el vuelo en solitario. La provisión para un segundo asiento en el KF-X puede indicar que la aviónica del caza no estará lo suficientemente avanzada para soportar las misiones de ataque más exigentes sin dos miembros en su tripulación.

MBDA y Diehl han acordado suministrar misiles Meteor y IRIS-T, respectivamente, dice DAPA, lo que presumiblemente  significa que los términos del acuerdo ya han sido resueltos. Pero Corea del Sur todavía necesita el permiso de Alemania para usar el IRIS-T y de los países detrás del consorcio MBDA -Gran Bretaña, Francia e Italia- para el Meteor. No hay indicación de cuándo se recibirá la autorización de estos gobiernos. Los Meteor e IRIS-T son misiles aire-aire de largo y corto alcance, respectivamente.

Corea del Sur también planea usar los equivalentes estadounidenses, el AIM-120 Amraam y el AIM-9 Sidewinder. Las negociaciones para la integración de esos misiles no están completas, dice DAPA. Washington acordó en junio dar información técnica sobre sus dos misiles aire-aire y otras nueve armas de Estados Unidos, pero estos solo seran datos del nivel llamado 1A: tamaño, peso y detalles de la interfaz básica. Corea del Sur aún está buscando información de nivel 1B: datos de interfaz completos necesarios para integrar y operar las armas.

El desarrollo a gran escala del KF-X comenzó a fines de 2015 después de años de debate nacional. Uno de los objetivos es liberar a Corea del Sur de depender del permiso de Washington para integrar armas, como sucede cuando compra cazas directamente a los EE. UU. Y lo haría si equipara al KF-X con la aviónica de los Estados Unidos.

Un objetivo relacionado es evitar que los Estados Unidos veten un contrato de exportación para el KF-X reteniendo el armamento del cliente previsto. Pero de todos modos el caza estará sujeto a los controles de exportación de los EE. UU., porque usará el motor F414 de ese origen.

Cobham suministrará los equipos de transporte y lanzamiento de armamento para el programa de desarrollo bajo un contrato que probablemente establezca que esa empresa se encargara de la producción en serie.

El lanzador de expulsión, con una carrera larga para empujar el armamento a una distancia segura de 9 m por segundo, se adapta a los misiles AIM-120 y Meteor, dice Cobham, anunciando el pedido por parte de KAI. La compañía entregará un número no especificado de lanzadores en 2020 bajo este contrato por más de £ 7 millones (9.2 millones de dolares).

El momento y el valor indican que se trata de un contrato para los prototipos de losa y quizás para aviones de producción temprana, probablemente también incluya el soporte de ingeniería.

Cobham no menciona la posibilidad de suministrar el lanzador para la producción completa dell KF-X, pero un proveedor satisfactorio para la etapa de desarrollo de un programa está bien ubicado para el trabajo de volumen.

El lanzador se adapta al transporte y la expulsión de armamento montado interna y externamente, dice Cobham. El KF-X se diseñó inicialmente con una bodega de armas, pero la instalación de esta característica se ha aplazado hasta que se desarrolle una segunda versión.

En otra parte del programa, se recibió una autorización extranjera crítica. En abril, Washington dijo que Indonesia podría tener acceso a la tecnología de Estados Unidos utilizada en el desarrollo del KF-X, aunque parece improbable que reciba toda la información compartida con Corea del Sur. Lockheed Martin envió 30 ingenieros a KAI, dice DAPA. Para fines de año, ese número crecerá a 40. Indonesia a su vez envió 80 ingenieros a KAI.

Corea del Sur está desarrollando cuatro sistemas principales de aviónica para el KF-X: un radar AESA; un sistema de búsqueda y seguimiento por infrarrojos; un pod  de punteria electro-óptico; y una suite de guerra electrónica.

El desarrollo del radar se completará para 2026 a un costo de 360 ​​mil millones de wones ( 320 millones de dolares), dice DAPA. El sensor tendrá aproximadamente 1.000 módulos de transmisión y recepción. La revisión del diseño crítico para el radar debe realizarse a mediados de 2019.

Hanwha y ADD están construyendo lo que ellos llaman un modelo de demostración de hardware, que combina una antena Hanhwa AESA y la fuente de alimentación  con un receptor excitador y procesador de Elta Systems Ltd. La compañía israelí fue elegida este año para validar el programa de desarrollo de radares de Hanwha, pero su rol será evidentemente más profundo que eso.

Hanwha completó la antena y la fuente de alimentación en junio, dice DAPA, y agregó que los dos componentes serán enviados a Elta en septiembre para su montaje en un radar completo que se probará hasta marzo de 2018.

También  ha sido construido otro artículo, llamado equipo de demostración de tecnología AESA. Probado en la parte posterior de un transporte C-130H con la puerta trasera abierta, tenía alrededor de 400 módulos de transmisión y recepción.

Corea del Sur requiere 120 aviones de ataque ligero KF-X y 60 KAI FA-50 para reemplazar a 34 Lockheed Martin F-16 Block 32 y a 140 F-5E/F. Según los informes, Indonesia quiere comprar 50 KF-X.

El KF-X C-107, última iteración del diseño

Comparación entre el KF-X C-104 y C-107

C-104 (arriba) vs C-107 (abajo)
C-107 (arriba) vs C-104 (abajo)
C-104 (izquierda) vs C-107 (derecha)

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