Lockheed Martin está ayudando al Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea de EE. UU. a desarrollar y madurar sistemas de armas láser de alta energía. (Cortesía del Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea y Lockheed Martin)

Lockheed Martin creará un láser de alta potencia para la Fuerza Aérea de EE. UU. Que se demostrará en un avión de combate en 2021.

Recientemente, la compañía recibió un contrato por US$ 26.3 millones para diseñar y construir un láser de fibra como parte de un programa del Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea llamado Demostrador Láser de Alta Energía, o SHiELD. Ese láser se integrará con otros dos subsistemas principales: un módulo que alimentará y enfriará el láser y un sistema de control del haz, que dirigirá el láser hacia el objetivo.

Si tiene éxito, la tecnología podría cambiar las reglas del juego. La Fuerza Aérea siempre ha deseado un láser aéreo para que pueda eliminar las amenazas de misiles tierra-aire y aire-aire de forma más económica que los métodos actuales de interceptación.

La industria ha luchado durante una década para fabricar un láser lo suficientemente pequeño como para instalarlo en un vehículo o aeronave que fuera lo suficientemente potente como para ser relevante en el campo de batalla, dijo Rob Afzal, senior de sistemas de armas láser de Lockheed, durante una llamada telefónica el martes con reporteros. Sin embargo, las mejoras en la tecnología de láser de fibra permiten a la compañía miniaturizar sistemas más potentes.

«Ahora podemos unir un sistema escalable que sea muy eficiente para convertir la energía eléctrica en un rayo láser de alta potencia mientras se mantiene la calidad del haz. Y al mantener esa calidad de haz, eso significa que obtiene la mayor efectividad de su sistema «, dijo.

«Debido a que el sistema es eficiente, demanda menos recursos de la plataforma. Exige la menor cantidad de energía eléctrica y genera la menor cantidad de calor residual».
Entonces, ¿qué tan poderoso será el láser de Lockheed? Afzal no lo dijo, excepto que estaría en «decenas de kilovatios». También rehuyó las preguntas sobre qué avión de combate transportará el láser, el alcance del arma y cómo la Fuerza Aérea probará SHiELD durante la demostración. , dirigiendo esas consultas a la fuerza.

Después de que Lockheed termine de desarrollar y probar su láser en una serie de pruebas en tierra, lo entregará al laboratorio de la Fuerza Aérea, donde se integrará con los otros subsistemas SHiELD antes de otra ronda de pruebas e integración a bordo de un jet no especificado, dijo Afzal.

Northrop Grumman está fabricando el sistema de control del haz, que se conoce con el acrónimo STRAFE, que significa SHiELD Turret Research en Aero Effects. Boeing es responsable de integrar los sistemas SHiELD en un solo módulo, llamado Laser Pod Research and Development.

Afzal se negó a comentar cuándo Lockheed entregará el láser o cuándo se completará su revisión preliminar del diseño.

Lockheed tiene experiencia en el desarrollo de láseres tácticos de gran potencia. A principios de este año, la compañía entregó un láser de 60 kilovatios al ejército de los EE. UU. Para integrarlo en el Camión Táctico de Movilidad Extendida Pesada, el vehículo terrestre más grande de la fuerza. También ha construido un sistema láser de 30 kilovatios que ha estado en el campo durante cuatro años, dijo Afzal.

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