WASHINGTON – El oficial Nº 2 de la USAF tiene una cuenta regresiva en su iPhone para el primer vuelo del B-21 Raider, y puede ocurrir antes de lo que se cree: diciembre de 2021, para ser exactos.

«No me obligue a hacerlo, pero es algo así como 863 días para el primer vuelo», dijo el jefe de personal de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, el general Stephen Wilson, según la revista Air Force (en la imagen vemos un render del B-21).

Wilson, quien habló el 24 de julio en un evento del AFA Mitchell Institute, dijo que recientemente visitó las instalaciones del contratista principal del B-21, Northrop Grumman en Melbourne, Florida, y que la compañía se estaba «moviendo muy rápido».

La cuenta regresiva de 863 días, si es precisa, fijaría el vuelo inaugural del Raider al 3 de diciembre de 2021. Y aunque todavía hay tiempo suficiente para que los problemas de diseño y los retrasos en el presupuesto retrasen ese programa, los analistas dijeron que la Fuerza Aérea de los EE.UU. reveló la primera la fecha de vuelo significa que el programa de bombardero secreto probablemente avanza sin problemas.

“Pueden pasar muchas cosas en dos años. Pero si se sienten tan seguros con el calendario, es una buena señal de que las cosas están en buen curso «, dijo Richard Aboulafia, un analista aeroespacial del Grupo Teal.

La breve línea de tiempo entre la adjudicación del contrato a Northrop Grumman en 2015, que resistió una protesta de Boeing y Lockheed en 2016, y el primer vuelo en 2021 podría ser una señal de que el diseño del vehículo aéreo del B-21 es una versión más pequeña del B-2 Spirit, según dijo.

«Lo que, por supuesto, significaría mucho menos riesgo y un cronograma razonablemente rápido», dijo Aboulafia.

«No hay una razón para que el fuselaje tenga que cambiar radicalmente. Es todo lo que necesita ser modernizado, y parece que piensan que pueden hacerlo con un sistema más pequeño con menos alcance. Si se acepta eso como la realidad probable, entonces se obtendría menos riesgo y un programa de desarrollo relativamente corto. Eso tiene sentido «.

Sin embargo, es posible que haya habido cambios importantes en el diseño, en cuyo caso es probable que varios prototipos en subescala o incluso en escala completa se prueben antes de 2021, agregó.

Roman Schweizer, analista de Cowen Washington Research Group, dijo que un primer vuelo de 2021 es un «nuevo punto de datos significativo» que encaja bien con el programa proyectado de la compañía para el programa.

“Creemos que el próximo hito importante para el programa será una Revisión de Preparación para la Producción que abrirá el camino para la fabricación del primer prototipo de avión. «Basándonos en el próximo aumento de la financiación de I + D del programa, esperamos que esto ocurra más adelante en este año calendario para permitir que la fabricación comience en el año fiscal 2020», escribió en un correo electrónico a los inversores el miércoles.

En marzo, Bloomberg informó que el gasto en adquisiciones para el programa B-21 comenzaría en el 2022 con $ 202 millones de dólares en fondos, disparando hasta $ 2.4 mil millones el año siguiente y $ 3.3 mil millones en el 2024.

«Eso podría significar una producción de baja tasa en el año 2023», escribió Schweizer. «Eso también tendría sentido después de las evaluaciones de prueba de vuelo del prototipo (y posiblemente de otros)».

La USAF ha mantenido un estricto control sobre los detalles relacionados con el desarrollo de los Raiders, manteniendo gran parte de su presupuesto en la parte «negra» o clasificada de la solicitud de financiamiento. La última divulgación importante relacionada con el B-21 fue el anuncio de diciembre de 2018 de que el programa había completado su revisión crítica de diseño.

Las declaraciones de Wilson siguen a la visita del Secretario Interino de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, Matt Donovan, a la Oficina Central de Diseño y Desarrollo B-21 de Northrop en Melbourne, el 19 de julio. Donovan estuvo acompañado por Randy Walden, director de la Oficina de Capacidades Rápidas de la Fuerza Aérea, que es responsable de ejecutar el programa.

«Esperamos recibir el B-21 a tiempo e incorporarlo a nuestra fuerza futura», dijo Donovan después de la visita.

«El B-21 será un componente importante de la USAF mientras continuamos modernizándonos para cumplir con la Estrategia de Defensa Nacional y es una capacidad que cambia las reglas del juego para ganar la pelea de alto nivel».

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