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Cinco países miembros de la OTAN han firmado para construir un helicóptero de próxima generación, planeado para reemplazar las flotas existentes a partir de 2035.

Se trata de Francia, Alemania, el Reino Unido, Italia y Grecia quienes firmaron cartas de intención para participar en el programa, denominado «Next-Generation Rotorcraft Capability» (NGRC), según una declaración emitida el 19 de noviembre por la OTAN.

En los próximos años, estos socios trabajarán juntos para desarrollar «una capacidad de helicópteros completamente nueva» que reemplazaría una variedad de flotas medianas de helicópteros multi-rol que se espera que se retiren entre 2035 y 2040.

«Al invertir nuestros recursos y canalizar nuestras iniciativas de desarrollo a través de un marco multinacional, nos aseguramos de que los aliados estén equipados con las mejores capacidades disponibles, lo que ayuda a mantener la ventaja tecnológica de la OTAN», dijo el secretario general adjunto de la OTAN, Mircea Geoană, durante el anuncio. Las cartas de intención son documentos no vinculantes y el esfuerzo de cooperación inicial está, en principio, abierto a otros aliados y socios de la OTAN, sujeto a la aprobación de los participantes existentes, según dijo un funcionario de la OTAN en a un correo electrónico emitido por el medio Defense News.

Los detalles que incluyen el costo, el trabajo compartido entre las cinco naciones y los plazos específicos aún no se han publicado. La OTAN prevé que los ministros de defensa de los países participantes firmarán un memorando de entendimiento jurídicamente vinculante para la fase inicial del concepto alrededor de 2022.

Mientras tanto, los aliados desarrollarán una declaración de requisitos para informar esa fase conceptual y elaborarán un plan de cooperación para definir, desarrollar y desplegar el helicóptero de próxima generación. El funcionario de la OTAN señaló que será fundamental «obtener la base intelectual correcta para NGRC» y que las discusiones que se den en 2021 sirvan para establecer una declaración inicial común de requisitos.

Los esfuerzos del próximo año proporcionarán «un punto de partida sólido para que los participantes discutan y diseñen la fase conceptual posterior y acuerden los requisitos de financiación asociados para los años siguientes», dijo el funcionario.

Como helicóptero mediano multi-rol, esta nueva capacidad ayudaría a los aliados de la OTAN en misiones que incluyen la inserción y extracción de fuerzas de operaciones especiales y el transporte de carga y tropas de tamaño pequeño y mediano dentro de los teatros operativos. También se utilizaría en evacuación médica, búsqueda y rescate y guerra antisubmarina.

La OTAN está lanzando este esfuerzo justo cuando el Ejército de los EE. UU. está estableciendo los requisitos para su propio nuevo helicóptero mediano multi-rol, a través de la competencia Future Long-Range Assault Aircraft (FLRAA). Se espera que esté listo un borrador de solicitud de propuestas para el desarrollo de esta aeronave, parte de la familia de sistemas Future Vertical Lift de próxima generación para fines de 2020. Bell y un equipo de Boeing-Sikorsky ya han construido un modelo, y se espera que se inicie una competición para la adjudicación del contrato, con planes de presentar el nuevo helicóptero para 2030.

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Imagen de portada: Foto del helicóptero de transporte NH90, un helicóptero de ataque Tiger, un Gazelle volando durante un ensayo. Los helicópteros pertenecen a Francia y Alemania. (Kenzo Tribouillard / AFP a través de Getty Images)

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