Mientras se están efectuando una serie de actualizaciones del Bloque 4, para elevar la capacidad del caza Lockheed Martin F-35 para la misión de defensa aérea, un alto funcionario del programa compartió una anécdota operativa, que destaca la capacidad latente del avión contra los sistemas de misiles tierra-aire (SAM) .

Doce F-35A fueron desplegados el año pasado en Oriente Medio para apoyar operaciones contra el grupo Estado Islámico (ISIS), registrando 150 armas lanzadas durante aproximadamente 7.300 horas de vuelo, en 1.300 salidas de combate, dijo el general David Abba, director de la oficina de integración del F-35 de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, cuando habló en el Instituto Mitchell el 9 de marzo.

“Los números fueron bastante notables”, dijo Abba.

Aunque las fuerzas de ISIS representaban una pequeña amenaza para el F-35A, el despliegue brindó oportunidades para que el caza furtivo demostrara capacidades contra un oponente más sofisticado.

Abba describió un escenario operativo que involucraba un sistema SAM móvil. El personal de inteligencia de EE. UU. normalmente rastrea las ubicaciones de dichos sistemas de la manera más precisa posible, pero en este caso el SAM móvil no había podido ser visto “por un tiempo”, dijo.

Mientras dos F-35A estaban en camino para realizar una misión no relacionada cuando una indicación de SAM móvil que no se había encontrado apareció en sus pantallas de la cabina, relató Abba.

La inferencia se debió a que los sensores a bordo del F-35, como el equipo de guerra electrónica ASQ-239 de BAE Systems, detectaron e identificaron la amenaza. Los pilotos usaron los datos para indicar el modo de mapeo del radar AESA Northrop Grumman APG-81 del F-35 para establecer coordenadas “orientables” para el SAM.

“No terminamos empleando municiones contra esa amenaza, pero se retroalimentaron en las estructuras [de comando y control] en la comunidad de inteligencia”, explicó Abba.

Aunque el F-35 no es principalmente un avión de inteligencia, vigilancia y reconocimiento (ISR), Abba describió esta capacidad latente del F-35 como “ISR de mando”.

Pero la anécdota destaca el papel evolutivo del F-35 dentro de las fuerzas de los EE. UU. para la supresión o destrucción de la misión de defensa aérea enemiga (SEAD / DEAD).

“No se preocupe, este avión es la plataforma SEAD / DEAD preeminente”, dijo Abba, “y para eso es que debemos optimizarlo”.

La descripción del F-35 como la plataforma “preeminente” para la misión SEAD / DEAD es sorprendente. Hace solo cuatro años, el testimonio escrito de la USAF ante el Congreso describió que el F-35A solo poseía un papel SEAD / DEAD “limitado”.

El avión también carece de ciertas características, como un sistema de interferencia y un misil antirradiación, que son las herramientas necesarias para otros aviones que realizan la misión SEAD / DEAD, como el Boeing EA-18G.

Pero el potencial del F-35 como sistema de defensa aérea enemiga está creciendo. El año pasado, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos lanzó el desarrollo del Arma de Ataque Stand-In para darle al F-35 un misil antirradiación de largo alcance, que está derivado del sistema de misiles guiados contra radiación de la US Navy.

El programa de modernización del Bloque 4 también agregaría el misil Spear MBDA, que incluye una capacidad de guerra electrónica.

Más recientemente, el F-35 también ha demostrado la capacidad de actuar como un sensor de apoyo para misiles de largo alcance, de superficie a superficie y de superficie a aire.

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