Altos funcionarios militares de EE. UU. están presionando para que se desplieguen dos destructores más en Europa, y la medida parece contar con el apoyo de los principales republicanos en el Comité de Servicios Armados del Senado.

En una audiencia reciente, el presidente de SASC, senador Jim Inhofe, republicano de Oklahoma, y el senador Roger Wicker, republicano de Mississippi, interrogaron al principal general de Estados Unidos en Europa sobre el traslado de más activos de la US Navy a España.

Es probable que el problema sea una de las preguntas que enfrente el Jefe de Operaciones Navales Adm. Michael Gilday y el Secretario de la Marina interino Thomas mientras testifican ante el comité de Inhofe el miércoles.

En el pasado, los líderes de la Armada han dudado en comprometer más fuerzas para desplegarse en Europa, argumentando que los intercambios de puertos de origen alejan a los destructores de los grupos de ataque de los portaaviones.

Los barcos desplegados a futuro son unidades que operan desde una base de operaciones en el teatro en lugar de hacerlo desde los principales puertos de EE. UU. como Norfolk, Virginia o San Diego. Esos barcos rotan periódicamente a los estados y son reemplazados por otros barcos para mantener la presencia estadounidense en el extranjero.

El 25 de febrero, el jefe del Comando Europeo de Estados Unidos, general Tod Wolters, le dijo al comité de servicios armados del Senado que quería dos destructores adicionales de la clase Arleigh Burke en el teatro para proporcionar detección y permitir el comando y control en un área más amplia.

“Esos dos DDG adicionales nos darían la oportunidad de continuar mejorando nuestra capacidad de obtener indicaciones y advertencias en el potencial espacio de batalla y también mejorar dramáticamente nuestra capacidad de mejor comando y control”, dijo Wolters al panel.

Y debido a la flexibilidad que brindan los destructores, pueden defender integralmente todas las áreas a lo largo de la costa de Europa, dijo Wolters.

Los destructores Ross, Carney, Porter y Donald Cook han estado operando en el teatro europeo desde su llegada en 2014.

Con una misión principal de defensa antimisiles balísticos para Europa, los barcos han hecho de todo, desde ataques contra Siria y apoyo de tiro de armas navales en Libia hasta pruebas de misiles en la costa escocesa y patrullas del Mar Negro.

Pero los primeros cuatro barcos regresarán a los Estados Unidos pronto (el plan era volver a rotar para atracar en seco después de seis años) y la Armada ha lamentado la pérdida de tantos activos para apoyar la misión Rota.

En 2018, el entonces jefe del Almirante del Comando de las Fuerzas de Flota Phil Davidson dijo que los barcos desplegados hacia adelante en Rota estaban afectando la preparación en casa, especialmente porque rotarlos tiene un impacto significativo en los barcos que se preparan para desplegarse en el extranjero.

“Puedo decirles que los cuatro barcos que tengo que enviar a continuación, ya los estoy sacando de los grupos de ataque para hacer la modernización que necesitan para ir allí”, dijo Davidson. “Entonces voy a conseguir cuatro barcos que luego requerirán su disponibilidad de atraque y también cierta modernización.

“Muy pronto habrá ocho barcos que están fuera de la rotación del grupo de ataque durante tres años. Vamos a necesitar una Armada más grande para aplicar ese tipo de política”.

Una fuente familiarizada con la infraestructura de mantenimiento de la Armada en España dijo que la Armada podría usar los diques secos del constructor naval español Navantia en Cádiz para un mantenimiento profundo, y que la Armada ha disfrutado de un trabajo de alta calidad constante desde ese patio.

Navantia en 2013 ganó un contrato para mantener los cuatro destructores. Los funcionarios han renovado el acuerdo varias veces, aunque el número de posibles extensiones bajo los términos iniciales está llegando al final.

“Hasta la fecha, Navantia ha sido capaz de entregar a tiempo y con la calidad solicitada”, dijo la portavoz de la compañía, Esther Benito, a Defense News. Cuando se le preguntó si la compañía tiene los recursos para dar servicio a seis barcos, ella aclaró. “Las instalaciones de Rota y las instalaciones de Navantia tienen enormes capacidades. Pero no podemos hacer otras deducciones ”, dijo la portavoz.

Infraestructura mejorada

Mientras tanto, la Iniciativa Europea de Disuasión, un gran programa de EE. UU. para reforzar la infraestructura militar en todo el continente después de la anexión de Crimea por parte de Rusia en 2014, ha inyectado dinero constantemente en Rota.

“A través de EDI, hemos podido mejorar y madurar la infraestructura en Rota”, dijo Wolters. “Si me piden que acepte dos destructores más mañana, en realidad poseemos la infraestructura en Rota para poder albergar a esos dos destructores adicionales, un reflejo del valor de los fondos para la disuasión”.

La idea de colocar dos destructores adicionales en Rota ha tenido el respaldo de EUCOM durante años. La ubicación es conveniente para llegar a puntos calientes en el Mar Negro, el Mediterráneo, Oriente Medio y puntos más al norte en el Atlántico y el Mar del Norte.

El número de destructores de la US Navy en Rota está restringido a cuatro en un acuerdo bilateral inicialmente alcanzado en 1988 y modificado en 2012 y 2015. Agregar dos barcos más a la lista probablemente sería lo suficientemente significativo como para justificar la apertura del acuerdo para nuevas negociaciones.

El gobierno de Madrid decidió omitir ese paso el año pasado durante un clima de incertidumbre política, autorizando aumentos menores a la presencia de Estados Unidos en Rota para acomodar helicópteros adicionales y su tripulación, informó el periódico local El País en junio pasado.

Destinar seis destructores en Rota significaría más espacio para evaluar misiones de disuasión contra Rusia, especialmente en el Mar Negro, dijo el teniente general retirado Ben Hodges, ex comandante de las fuerzas del ejército de Estados Unidos en el continente.

“Tenemos la capacidad de competir allí”, dijo a Defense News.

La medida también enviaría una señal de apoyo a Europa “a pesar de lo que diga el presidente”, agregó Hodges, refiriéndose a los mensajes mixtos del presidente Donald Trump a los aliados de Estados Unidos en Europa.

“La US Navy es muy importante para proyectar poder. Seis destructores serían una capacidad real ”, dijo Hodges.

Los despliegues adicionales también significarían una postura naval estadounidense decididamente “de alta gama” en Europa, dijo Sebastian Bruns, jefe del Centro de Estrategia y Seguridad Marítima de la Universidad de Kiel.

“Seis BMD-DDG significa: primero la guerra, y del tipo de gama alta. Esto no sería una señal de poder blando “, dijo Bruns.

Mientras esperan una decisión en Washington, los funcionarios de la Embajada de los Estados Unidos en Madrid dicen que están siguiendo el libro de jugadas para intercambiar los cuatro destructores que ya están allí con barcos más nuevos.

Esa rotación está programada para comenzar este año cuando Roosevelt reemplace a Carney.

En la imagen vemos al destructor Porter en el Océano Atlántico. Foto: MC3 Logan Keown/U.S. Navy

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