En los últimos cuarenta años, solo unos pocos países han demostrado ser capaces de construir sus propios tanques de batalla principales. Una de estas potencias en tanques es en realidad uno de los países más pequeños del mundo: Israel. El tanque de batalla principal de Israel, la serie Merkava, es uno de los tanques mejor diseñados jamás producidos.

La independencia de Israel en 1948 vio la formación de las Fuerzas de Defensa de Israel, y las FDI crearon una modesta y destartalada fuerza de tanques para repeler los ataques de los países árabes vecinos. En la guerra de 1956, la situación había mejorado considerablemente, y en 1967 el Cuerpo Blindado de Israel básicamente ganó la Guerra de los Seis Días con un bombardeo a través de la Península del Sinaí y hacia los Altos del Golán. Los tanques, los tanques M48 estadounidense y Centurión británico, aplastaron a la oposición y pusieron fin rápidamente a la guerra.

El ataque preventivo de Israel contra sus vecinos no fue popular entre algunos de sus aliados europeos. El Reino Unido canceló un proyecto conjunto de desarrollo de tanques con Israel. Francia embargó nuevas entregas de aviones de combate Mirage y barcos de misiles. La lección para Israel fue disminuir su dependencia de las potencias extranjeras para sus armamentos, y en 1970 las FDI comenzaron a desarrollar un tanque propio.

El trabajo de hacer realidad un tanque israelí recayó en el mayor general Israel Tal, ex comandante del Cuerpo Blindado de las FDI y quien dirigió la Octava Cuarta División Blindada a la victoria en el Sinaí. El proyecto de Tal fue un gran desafío, ya que el complejo militar-industrial de Israel estaba en su infancia y el país nunca antes había construido un vehículo blindado grande. Trabajando desde una hoja limpia, Tal podría construir un tanque desde cero con las experiencias de guerra de tanques de Israel.

Tres atributos definen un tanque moderno: potencia de fuego (el cañón principal), movilidad (velocidad y operación a campo traviesa) y protección (blindaje). Algunos países constructores de tanques enfatizan uno o dos atributos sobre el otro. En el caso de Israel, Tal priorizó la protección sobre todo lo demás. El pequeño tamaño de Israel significaba que sentía incluso muertes modestas en tiempos de guerra, y un énfasis en la protección mantendría bajas las pérdidas de personal.

La protección también significaba que las tripulaciones de tanques podrían sobrevivir para luchar de nuevo, permitiendo que los tanqueros sobrevivieran para continuar utilizando su entrenamiento y actuar según su experiencia. El tanque israelí luego daría prioridad a la potencia de fuego porque, aparte de la supervivencia, la única forma de ganar una guerra era destruir los tanques enemigos. La movilidad fue la última: como país pequeño, no era probable que Israel peleara largas campañas a grandes distancias.

El énfasis del tanque israelí en la protección se manifestó de varias maneras. El tanque presentaba una armadura espaciada gruesa de un diseño local, y el casco y la torreta fueron diseñados con ángulos agudos destinados a aumentar el grosor del blindaje a través de la pendiente. Esto le dio al tanque una apariencia elegante y futurista. Rompiendo con la convención de tanques, el motor y la transmisión se ubicaron en la parte delantera del tanque, dando a la tripulación una protección adicional si un proyectil antitanque penetraba la armadura frontal. El control de la torreta hidráulica, que utilizaba un fluido inflamable que quemó muchos tanqueros israelíes en la guerra de 1973, fue reemplazado por un sistema de control eléctrico, y las municiones se almacenaron en cajas ignífugas hasta su uso para minimizar la probabilidad de una explosión de municiones.

El cañón principal del tanque el cañón principal M68 de 105 milímetros, el mismo cañón que apareció en los tanques Centurion, Patton y M60 de las FDI. El tanque llevaba sesenta y dos proyectiles para el arma principal, ligeramente por encima del promedio, para garantizar que el tanque pudiera luchar contra la escasez de suministro de municiones. El tanque tenía tres ametralladoras, incluida una ametralladora coaxial de 7.62 milímetros emparejada con el cañón principal y ametralladoras adicionales de 12.7 y 7.62 milímetros en la parte superior para el comandante y el cargador. Estos fueron útiles para atacar a la infantería enemiga, vehículos de piel suave y equipos de misiles antitanque, como las tripulaciones AT-3 Sagger que tuvieron un alto costo en la Guerra de Yom Kippur de 1973. Una ráfaga de fuego de ametralladora sobre las cabezas de un operador de misiles podría desviar un misil antitanque operado por comando, salvando un tanque y su tripulación.

La movilidad era la más baja de las tres prioridades para el tanque israelí, y el tanque usaba solo un motor diésel de novecientos caballos de fuerza para impulsar un casco de sesenta y tres toneladas, para una relación de caballos de fuerza a peso de 14.5 a uno. Como resultado, el Merkava tenía una velocidad máxima relativamente lenta de solo veintiocho millas por hora. (Esto contrastaba con el estadounidense M1 Abrams, que tenía una velocidad máxima establecida de cuarenta y cinco millas por hora y tenía una relación potencia / peso de veinticinco a uno). Dado que Israel tiene solo 263 millas de ancho en su punto más amplio, es difícil argumentar que la movilidad sea la prioridad más baja.

El nuevo tanque, conocido como Merkava (“Chariot”) fue presentado en mayo de 1979. El tanque era diferente a cualquier otro enviado por otros ejércitos, particularmente los Estados Unidos y la Unión Soviética. El Merkava vio acción por primera vez en 1982, cuando luchó contra los tanques sirios T-72 de fabricación soviética en el valle de Bekaa. El Merkavas destruyó varios T-72 a distancias de hasta cuatro mil metros.

Las frecuentes guerras de Israel han resultado en un flujo constante de experiencia de combate, resultando en tanques Merkava nuevos y progresivamente mejorados. El tanque actual, Merkava IV, conserva las prioridades de diseño del Merkava I e incorpora una nueva torreta rediseñada, un blindaje reactivo explosivo y un blindaje pasivo modular para una reparación más rápida del daño de batalla. Monta un arma principal más grande de 120 milímetros con cincuenta y ocho proyectiles, incluido el misil guiado antitanque LAHAT, dieciocho proyectiles más que el M1A2 Abrams con un arma similar. Tiene un motor más grande de 1,500 caballos de fuerza, lo que eleva la relación de caballos de fuerza a peso de hasta 23.8 a uno, y el tanque es correspondientemente más rápido.

El Merkava está protegido por el sistema de protección activa Trophy, que utiliza una combinación de sensores montados en la torreta y proyectiles.El Trophy está probado en combate, ya que salvó varios tanques Merkava IV (y sus tripulaciones) de las armas antitanque desplegadas por Hamas en la Operación Borde Protector (Protective Edge) en 2014 en la Franja de Gaza. Los tanqueros israelíes también están preparados para experimentar con Iron Vision, un sistema de realidad aumentada diseñado para permitir que las tripulaciones “vean” fuera de su tanque con una combinación de gafas de realidad virtual y sistema de apertura distribuida.

Un tanque iconoclasta en el mundo del blindaje pesado, el Merkava también es un ganador probado en combate. Si bien no es el tanque para todos los ejércitos, es el tanque de batalla principal perfecto para las Fuerzas de Defensa de Israel. Por importantes que sean los tanques para la seguridad de Israel, el país ya comenzó a desarrollar un sucesor del Merkava IV mucho antes de que llegue a la obsolescencia. Como los enemigos de Israel ya saben, el Merkava será un tanque difícil de vencer.

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