La USAF anunció que revisaría la posible sustitución de la antigua flota de E-4B, ya que el fuselaje del Boeing 747 que utilizan los cuatro aviones data de la década de 1970.

La primera revisión del programa, conocida como el Centro de Operaciones Aerotransportadas de Sobrevivientes (SAOC), debería tener lugar en la Base Aérea de Hanscom el próximo febrero del 2020. La Oficina de Programas del Gobierno ha llamado a los fabricantes potenciales a darse a conocer antes del 20 de diciembre de este 2019. La sustitución debería ser una «aeronave comercial derivada nueva y rentable».

Desarrollado después de la crisis de misiles de Cuba, el E-4 Nightwatch es un Boeing 747-200 militarizado, muy parecido a los dos famosos VC-25A utilizados como avión presidencial de Estados Unidos. Y al igual que el Air Force One puede ser utilizado como una Casa Blanca voladora, ya que el E-4 es un verdadero «Pentágono en el cielo».

El E-4B cuenta con avanzados sistemas de comunicación, incluyendo un sistema de comunicación satelital y un sistema aerotransportado de muy baja frecuencia (AVLF) que permite hablar con submarinos sumergidos. Su aviónica está protegida contra interferencias electromagnéticas como las producidas por una explosión nuclear. En la misma línea, su cabina está totalmente aislada de toda la radiación externa, lo que le ha valido los apodos de «aviones del Juicio Final». Desde la actualización al estándar B, se puede repostar durante el vuelo, ampliando su autonomía a 72 horas.

Cuatro E-4B están actualmente en operación dentro del 1er Escuadrón de Control de Mando Aéreo, parte del 595º Grupo de Mando y Control alojado en la Base de la Fuerza Aérea de Offutt, Nebraska, donde permanecen en alerta máxima las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Estaban revueltos en momentos históricos: la caída del Muro de Berlín, el huracán Katrina, los bombardeos del Maratón de Boston. Durante el 11-S, la flota completa estuvo en el aire por primera vez en la historia.

Mientras que el fuselaje del Boeing 747-8, seleccionado en 2015 para ser el próximo Air Force One, se presenta como un probable competidor para su sustitución, la producción del avión está siendo progresivamente ralentizada por el fabricante y podría muy bien ser cancelada en breve. Esto dificultaría el mantenimiento y amenazaría la disponibilidad del avión en el futuro.

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