El 27 de noviembre de 2019, el Polar Satellite Launch Vehicle (PSLV) de la India, colocó en órbita 13 Nanosatellites de Estados Unidos más un Satélite de Observación de la Tierra de la India, el CARTOSAT-3. Si bien aparentemente la observación de la tierra ayuda con la infraestructura y el desarrollo costero, la resolución de imagen de 25 cm se presta para fines de defensa.

India tiene una larga historia de despliegue de satélites de doble propósito con fines civiles y militares. India tiene hoy unos catorce satélites operativos dedicados a la teledetección, lo que convierte a la serie de teledetección india (IRS) en la mayor constelación civil de teledetección en órbita. Todos los satélites del IRS se colocan en órbita polar sincrónica al sol, siendo lanzados por el Polar Satellite Launch Vehicle (PSLV), lo que hace que tanto los satélites como el vehículo de lanzamiento sean completamente indios. Los satélites del IRS proporcionan datos en una variedad de resoluciones espaciales, espectrales y temporales, algunas de las cuales tienen una resolución espacial de 1 metro o menos que con aplicaciones militares definidas.

Un primer experimento fue el Satélite Experimental Tecnológico (TES) que se lanzó en octubre de 2001. El TES tenía una cámara pancromática capaz de producir imágenes de 1 metro de resolución y fue quizás el primer satélite de reconocimiento ostensible de la India. Esto no significa que los satélites anteriores del IRS no tuvieran aplicaciones militares, sino que refleja la mayor utilidad militar de la resolución más baja que ofrece el TES.

Uno de los satélites más recientes con aplicaciones militares claras fue el Radar Imaging Satellite 2 (RISAT-2) que tiene un radar de apertura sintética (SAR) adquirido de Israel Aerospace Industries (IAI). Tiene una capacidad de monitoreo diurno y nocturno para todo clima y tiene una resolución de un metro, lo que le permite rastrear barcos en el mar. El RISAT-1, lanzado más tarde que el RISAT-2, también estaba equipado con un sistema SAR y tareas de vigilancia.

La familia de satélites CARTOSAT, un subconjunto de la familia del IRS, son probablemente los satélites militares más capaces de la India. El CARTOSAT-2A es un satélite militar dedicado cuyas capacidades aún no están claras, pero puede ser dirigido para permitir la captura de imágenes de cualquier área en particular con mayor frecuencia. Según los informes, tiene una resolución de 2,5 metros.

Su predecesor, el CARTOSAT-2, lleva una cámara pancromática (PAN) de última generación que puede tomar fotografías en blanco y negro en la región visible del espectro electromagnético. La franja cubierta por estas cámaras PAN de alta resolución es de 9,6 km y su resolución espacial es de 80 centímetros. CARTOSAT-2 se puede dirigir hasta 45 grados a lo largo y ancho de la pista y es capaz de proporcionar imágenes puntuales específicas de la escena. Su sucesor, CARTOSAT-2B ofrece múltiples imágenes de escenas puntuales.

En 2017, se lanzó el CARTOSAT-2E. Esto proporcionó imágenes específicas de la escena con una resolución espacial de menos de 60 centímetros y marcó una mejora notable en las imágenes satelitales de la India. El último miembro de la familia CARTOSAT, el CARTOSAT-2F, se lanzó en enero de 2018. Tiene cuatro detectores MX con filtros de paso de banda entre 450 y 860 nanómetros que pueden entregar imágenes a una resolución de dos metros a lo largo de una franja de 10 kilómetros. Si bien sus tareas principales son la gestión de desastres, la cartografía y el monitoreo ambiental, sus aplicaciones militares son evidentes. Uno podría esperar más mejoras en los satélites de seguimiento.

Además de los satélites de teledetección, ISRO ha desplegado una amplia variedad de satélites de comunicaciones. La serie de satélites INSAT ha proporcionado transpondedores para comunicaciones durante varias décadas. De los veinticuatro satélites puestos en órbita, once están actualmente en funcionamiento con ISRO haciendo más uso del Vehículo de lanzamiento de satélites geoestacionarios de la India (GSLV), a diferencia del cohete Ariane francés, a medida que mejora la confiabilidad del GSLV. INSAT-4F, también conocido como GSAT-7, es un satélite de comunicaciones militares usado por la marina india, que hace un uso extensivo del satélite para facilitar las comunicaciones entre sus barcos. GSAT-6, lanzado en 2015, también supuestamente proporciona comunicaciones seguras a varios usuarios finales estratégicos en India.

Más recientemente, India ha completado todos los componentes básicos de su propio sistema de navegación por satélite. Seis satélites IRNSS están actualmente en funcionamiento, proporcionando la base para el desarrollo de un sistema de navegación satelital indio – NAVIC. Esto proporcionará un servicio de posicionamiento estándar para usuarios civiles y un servicio de posicionamiento cifrado para usuarios militares.

Si bien seis satélites son suficientes para iniciar el sistema NAVIC, un intento de colocar un séptimo satélite en órbita falló en 2017. Este satélite, que reemplazaría al primer miembro de la familia, IRNSS-1A, debía proporcionar la redundancia necesaria para el Sistema NAVIC. Sin embargo, hay planes para aumentar el número de satélites a once, aumentando así el área de cobertura.

Imagen de portada: PSLV C-47 – Crédito: Times of India

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