La Fuerza Aérea del Ejército Popular de Liberación de China hizo olas en el Zhuhai Airshow 2018 con la última muestra de su caza insignia de quinta generación, el J-20.

Como es común con la cobertura de exhibición aérea, grandes franjas del comentario resultante se centraron en el manejo y la maniobrabilidad del J-20, ya que realizó una serie de rulos y escaladas. Pero esto elude lo que es quizás el aspecto más significativo de la demostración de Zhuhai del J-20: su sistema de armas.

Durante la actuación, el J-20 abrió sus puertas de la bahía de misiles para revelar cuatro misiles PL-15 acompañados por dos misiles PL-10 a cada lado. El PL-15 es un misil aire-aire de largo alcance programado para entrar en servicio en 2018. Equipado con un radar activo escaneado electrónicamente y con un alcance máximo reportado de hasta 300 km, las impresionantes especificaciones del PL-15 lo colocan en el filas de los mejores misiles aire-aire junto con el misil Meteor europeo y el ruso K-37M.

El alcance efectivo del PL-15 en los enfrentamientos aéreos reales seguramente será más bajo que el alcance máximo de 300 km, pero no obstante es mucho más alto que su homólogo estadounidense AIM-120 AMRAAM, estimado en 180 km o menos. El general estadounidense Herbert Carlisle expresó serias preocupaciones en 2015 cuando el desarrollo del PL-15 entró en conocimiento público: «Mire a nuestros adversarios y lo que están desarrollando, cosas como el PL-15 y el alcance de esa arma». El general Carlisle planteó el mismo problema en una entrevista con FlightGlobal: «El PL-15 y el alcance de ese misil, tenemos que ser capaces de superar ese misil».

Los cazas estadounidenses F-22 y F-35 ahora están equipados con los últimos misiles AIM 120-D, pero no obstante, sigue habiendo un déficit de alcance masivo. El desafío del PL-15 viene inmediatamente después de las preguntas sobre el futuro incierto del antiguo sistema AMRAAM. Como lo expresó el Capitán James Stoneman a  National Interest: «Actualmente no hay un programa de registro para un seguimiento … probablemente estamos cerca de maximizarlo». El desarrollo de la última iteración del Bloque III del AIM-9X de corto alcance fue cancelado, y Raytheon lucha con una actualización necesaria del AMRAAM.

Los dos misiles PL-10 de montaje lateral del J-20, aunque son menos visibles que su contraparte de largo alcance, son un factor clave en la versatilidad operativa del J-20. Un misil aire-aire infrarrojo de corto alcance, el PL-10 se puede disparar a ángulos de giro de 90 grados utilizando la pantalla montada en el casco (HMD) del J-20. En otras palabras, los PL-10 en el J-20 pueden dispararse en la dirección en que el piloto apunta con la cabeza.

La focalización fuera del alcance no es en absoluto una nueva tecnología. De hecho, el PL-10 es la respuesta de China a los misiles de corto alcance Sidewinder AIM-9X Block II que Estados Unidos está vendiendo a Taiwán.

No hay información confiable sobre el alcance del PL-10 en el momento de la redacción de este documento, pero se espera que al menos coincida con el alcance máximo informado de AIM-9X de 20-22 km. Dejando a un lado las diferencias iterativas de rendimiento, es una preocupación a largo plazo más grande que los PL-10 y PL-15 se construyan con la última tecnología anti-jamming en un momento en que los AIM-9X y AIM-120D son percibidos como cada vez más vulnerables a las técnicas modernas de interferencia de memoria digital de radiofrecuencia (DRFM).

Aún se desconoce mucho sobre el J-20, incluido su mecanismo de lanzamiento y las especificaciones finales de su motor WS-15 actualmente en desarrollo. Queda por ver si esta configuración de armamento en particular entra en el proceso de producción regular, pero la posición de los PL-15 y PL-10 dentro del marco del J-20 puede convertirse en una gran preocupación para los Estados Unidos y algunos de sus aliados regionales  que continúan confiando en la tecnología antigua AMRAAM.

Foto: Reuters.

1 COMENTARIO

  1. No creo acertado utilizar la comparación con el F-35 para resaltar las ventajas del J-20 pues aún cuando ambos son cazas furtivos, han sido diseñados para distintas funciones. La conjunción J-20 + PL-15 es la expresión perfecta para la que fue diseñado (o adaptado su diseño) el caza chino. La intención de crear un arma de tan largo alcance (+250 km) y con excelentes características anti Jamming no es precisamente combatir ágiles cazas furtivos, sino grandes aviones que carecen de tal característica, como los tanqueros, AEW&C y transportes estratégicos, cuya única defensa contra los misiles con cabeza buscadora activa AESA (como el PL-15) consiste en sistemas IFF/EW. Probablemente su estrategia consista en realizar «emboscadas sigilosas», es decir actuar al acecho, obtener los datos de sus blancos desde otras plataformas y disparar a larga distancia para luego volverse sobre sus pazos, ya que en cuanto hayan disparado sus misiles habrán sido visibles para sus enemigos. La notable diferencia en alcance entre sus misiles y los estadounidenses (AMRAAM) les permitiría actualmente realizar ese trabajo. Si el enlace de datos proviene de otros aviones con radares activos, éstos bien pueden convertirse en cebos para atraer la atencion sobre ellos, mientras los cazas sigilosos completan la faena. Es una estrategia perfecta para el teatro operativo del Pacífico-Índico, que es donde estos aviones se enfrentarían a sus hipotéticos principales enemigos. Los misiles PL-10 también pertenecen a una nueva generación todo aspecto enlazados a una mira de casco de piloto, capaces de ser disparados sin necesidad de apuntar directamente al blanco. Pero son un arma de último recurso para los J-20, ya que deberían evitar cuanto puedan los cazas enemigos, ya que el combate evolucionante no constituye una de sus principales características de diseño. En cuanto a los AMRAAM, su alcance de 160 km efectivos en su última versión (D) está muy lejos de los 300 km (teóricos) del PL-15, pero puede ser mejorado. Sus primeras versiones tenían un alcance no mayor a 75 km, y su electrónica era muy inferior. Todos los misiles evolucionan. Pensemos tan sólo en el Sidewinder, cuya primera versión operativa (B) entró en servicio en 1956! El AIM-9B y el AIM-9X sólo comparten dos cosas: su configuración externa junto con el diámetro del fuselaje; y el nombre. De todas maneras, el J-20 armado con misiles BVR como el PL-15 constituyen hoy una amenaza imposible de ser contrarrestado por EE.UU con el mismo nivel de armas.

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