Bell y Boeing pugnan por la sustitución del helicóptero de combate de Australia

Australia ha iniciado inesperadamente un proceso de adquisición para reemplazar sus helicópteros Eurocopter Tiger, y los fabricantes Boeing y Bell ya han presentado sus productos: el AH-64 Apache y el AH-1Z Viper.

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Bell-AH-1Z Viper. Foto: Bell

Bell ofrece su helicóptero de ataque AH-1Z Viper, señalando que “El Bell AH-1Z es el único helicóptero de ataque del mundo diseñado y construido para operaciones marítimas. Además, ya ha sido probado en operaciones con el Cuerpo de Infantería de Marina de los Estados Unidos. Además de la protección contra el agua salada, el helicóptero está diseñado y construido desde el principio para ajustarse a las operaciones a bordo de un buque.”

Mientras tanto, Boeing Australia ha dicho que presentará el AH-64E Apache para el programa australiano, señalando que el AH-64E “es una plataforma asequible, probada y de bajo riesgo que cumple o supera los requisitos de capacidad de la Commonwealth de Australia bajo el programa LAND-4503”.
El Grupo de Capacidad, Adquisición y Sostenimiento de Australia (CASG) emitió el pasado día 1 de julio una Solicitud de Información, o RFI (Request for Information), sobre un “helicóptero armado y probado” para reemplazar su flota de 22 aparatos de reconocimiento armados Tigre Eurocopter.

El programa busca reemplazar un total de 29 helicópteros para el Ejército Australiano, destacando 24 helicópteros para tareas operativas y el resto como aeronaves de entrenamiento. El papel principal del elegido sería realizar “operaciones de reconocimiento, ataque y seguridad” que incluyan la capacidad de compartir la imagen táctica del entorno de batalla con elementos amigos participantes.

Los requisitos clave de la RFI australiana incluyen su capacidad de apoyar las crecientes capacidades anfibias de Australia, incluyendo la capacidad de operar a bordo de sus buques de asalto anfibio de clase Canberra durante “períodos de tiempo prolongados”.

Otros requisitos que los encuestados de la RFI deberán cumplir son la capacidad del helicóptero para ser transportado por el avión Boeing C-17 Globemaster III y otros aviones de transporte, la interoperabilidad con los sistemas de aeronaves no tripuladas según las normas STANAG 4586, así como sus sistemas de comunicación a bordo, tales como los enlaces de datos.

Australia desea que el tipo de helicóptero elegido se pueda entregar con una cadencia de 12 aeronaves para 2025 ó 2026 para una capacidad operativa inicial, y que las 29 aeronaves y el sistema de adiestramiento se establezcan de manera que se declare la plena capacidad operativa para el 2028 ó 2029. La RFI también está buscando información sobre la disponibilidad de capacidad industrial local para apoyar las entregas y la operación de aeronaves y sistemas de apoyo, en línea con los recientes esfuerzos para impulsar la industria de defensa local.

La publicación de la RFI ha llegado por sorpresa, ya que se esperaba que Australia se mantuviera con la flota de Tiger por más tiempo, a pesar de que inicialmente había planeado en su libro blanco de defensa de 2016 buscar un reemplazo para mediados de la próxima década.

Esto se debió a las recientes mejoras en la disponibilidad y capacidad de las aeronaves, a pesar de su problemática historia en el servicio australiano, debido en gran parte a problemas de mantenimiento. Australia también está buscando un helicóptero de apoyo de fuerzas especiales bajo un programa separado, mientras que su libro blanco también prevé una futura capacidad de “evacuación médica rápida”.

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