Washington – La Armada de los EE. UU. se está moviendo rápidamente hacia la compra de un nuevo buque de superficie de grandes dimensiones, que reemplazará a los cruceros viejos, un buque que los líderes y expertos dicen será espacioso para acomodar futuras actualizaciones y sistemas de armas.

La oficina del Jefe del Director de Operaciones Navales de Buques de Superficie, o OPNAV N96, ha convocado un “equipo de evaluación de requisitos de grandes buques de combate de superficie” para descubrir cómo será el próximo gran buque de la Armada y lo que tendrá que hacer. El objetivo, de acuerdo con el jefe de la división N96 Ron Boxall, será comprar el primer reemplazo de crucero en 2023 o 2024.

El proceso de adquisición debería comenzar formalmente el próximo año una vez que se complete un documento de desarrollo de capacidades, pero algunos factores principales están impulsando el requisito de tamaño, dijo Boxall.

La flota está impulsando diseños que pueden actualizarse fácilmente sin una revisión general. Para hacer eso, la Armada de los Estados Unidos cree que va a necesitar una gran cantidad de energía adicional para la nueva generación de armamento, como son las armas de pulso electromagnético y las armas láser.

“Necesitaremos a futuro un buque que pueda albergar armas y misiles de mayor tamaño, peso, potencia y necesidades de refrigeración, por lo que probablemente sea un poco más grande el buque a construir”, dijo Boxall. “La flexibilidad y la adaptabilidad, la capacidad de actualizarse rápidamente, serán un requisito clave de capacidad. Debe tener espacio para crecer.”

“La energía va a ser más importante, no solo para el radar de defensa antiaérea y de misiles, sino también para tener disponible potencia de uso directo para cañones de riel y artefactos similares. ¿Cuánto? No lo sabemos. Pero tenemos que ser adaptables ”

También quiere poder ingresar a áreas como el Centro de información de combate (el centro neurálgico del sistema de combate de la nave) para intercambiar grandes consolas y computadoras sin tener que hacer agujeros en el casco para hacerlo. Eso significa que la nave tendrá que diseñarse con algún tipo de paneles extraíbles, además de incorporar espacio adicional para agregar nuevas consolas y sistemas si se necesitan en el futuro.

Los futuros misiles también están impulsando la necesidad de un buque más grande. Los misiles lanzados por buques de superficie necesitarán tener mayor alcance y más velocidad. Eso significa que los lanzadores verticales necesitarán agrandarse para acomodar un misil más grande.

“Vamos a necesitar, esperamos, espacio para misiles de mayor alcance. Ellos van a ser más grandes. Entonces, la idea de que se podría hacer una célula más grande, incluso si no la usas para un gran misil, podría ser usada en otros tipos de misiles, en celdas cuádruples u óctuples

La nueva nave incorporará el radar de defensa antiaérea AN / SPY-6 de Raytheon, del mismo modo que lo ha incorporado el nuevo DDG Flight III.

Boxall apuntó a modificar los destructores clase Spruance en los cruceros clase Ticonderoga como un ejemplo de lo que la US Navy intenta lograr, pero agregó que la nueva nave probablemente tomaría prestados elementos tanto de los DDG actuales como de los destructores clase Zumwalt que ahora ingresan a la flota.

“Miramos las cosas que ya sabíamos que estaban ahí afuera”, dijo. “Observamos el casco DDG-1000: hay cosas que nos gustan, hay cosas que haríamos de manera diferente. Hay cosas sobre el buque tipo DDG Flight III que nos gustan y las cosas que no nos gustan.”

“Entonces creo que verán una fusión de diferentes tipos de cosas. [Espacio, peso, potencia y enfriamiento], la capacidad de alojar armas más grandes. Más grande que un DDG Block III “.

El próximo gran buque de superficie tendrá los requisitos del Block III como línea de base con espacio para crecer más tarde, dijo. Ese enfoque, utilizando un conjunto existente de requisitos y adaptándolos para su uso en cascos posteriores, le ha servido bien a la Armada en el pasado.

Drones

Algo fundamental en cualquier barco futuro será la capacidad de alojar vehículos no tripulados, dijo Boxall.

La Armada de los EE.UU. está comenzando un camino de incorporación de drones en casi todos los aspectos de su lucha de guerra, desde sensores hasta aviones de reabastecimiento de combustible aéreos como el MQ-25, contrato otorgado a Boeing a fines de agosto, para crear redes de enlace de datos en el aire si otros enlaces están en peligro.

Diseñar a un buque de guerra de superficie con eso en mente será clave para su éxito, dijo Bryan McGrath, jefe de la consultora de defensa The Ferry Bridge Group.

“Lo que es crucial para mí es que, además de su tamaño, sensores y armas, este buque debe ser capaz de acomodar algún día varios vehículos aéreos no tripulados de larga duración de mediana altitud capaz de extender notablemente el rango de sensores y armas.

“Para que el concepto de flota de Operaciones Marítimas Distribuidas tenga éxito, tenemos que romper la dependencia de las fuerzas de superficie distribuidas en la vigilancia de inteligencia externa y las fuentes de reconocimiento. Necesitan un ISR robusto y orgánico”.

Los buques de superficie de la Armada de los EE.UU. han progresado, integrando drones en los últimos años. El MQ-8 Fire Scout, un helicóptero no tripulado que puede volar desde un crucero, destructor o plataforma de vuelo del barco de combate litoral y ser utilizado para operaciones ofensivas

En agosto de 2017, el Fire Scout fue utilizado para atacar a un objetivo con un misil Harpoon, operando desde la cubierta de vuelo del buque de combate litoral USS Coronado.

Sin embargo, los buques necesitarán luchar en el futuro en condiciones que podrían significar que se necesitarán drones de más largo alcance para ser efectivos en ese tipo de escenario.

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