Por Graham Warwick

Desde sobrevivir en el espacio aéreo disputado hasta abastecer áreas remotas, crece el interés en aviones de transporte y aviones cisterna no tripulados.

Un comité del Senado estadounidense está proponiendo fondos para “explorar opciones para cisternas de reabastecimiento en vuelo opcionalmente tripulados y con mayor capacidad para sobrevivir”, mientras que Ilyushin de Rusia está estudiando un demostrador de carga no tripulado basado en el transporte liviano Il-112V.

En su revisión del presupuesto de defensa fiscal 2019, el Comité de Servicios Armados del Senado dice estar “preocupado por la creciente amenaza para grandes aeronaves de gran valor” y recomienda un aumento de US$ 10 millones, para un total de US$ 38.4 millones, para la creación de un prototipo de avión cisterna que opere en un entorno en disputa.

Esenciales para la disponibilidad operativa y el alcance de las aeronaves de combate y de transporte de los EE. UU., los cisternas de reabastecimiento aéreo Boeing KC-135 y KC-46A de la USAF “son tripulados y cada vez más difíciles de proteger”, dice el comité.

“Dados los ambientes operativos cada vez más desafiantes que nuestros adversarios potenciales están presentando, es prudente explorar opciones para aviones cisterna no tripulados y más capaces de sobrevivir, que podrían operar de manera autónoma como parte de una gran flota logística dispersa que podría soportar el desgaste en un conflicto”, dice el comité.

Un prototipo de cisterna no tripulado podría aprovechar las investigaciones en curso en Boeing para aumentar el nivel de automatización en sus aviones comerciales y abordar la inminente escasez de pilotos mediante la introducción de autonomía supervisada, así como demostraciones de un copiloto robótico de la filial Aurora Flight Sciences bajo el programa Alias de la DARPA.

Mientras tanto, en Rusia, Ilyushin firmó un memorando con Kronstadt Group para crear un grupo de trabajo conjunto para desarrollar un avión de transporte no tripulado. Kronstadt está desarrollando el Orion-E, el primer UAV de media altura y gran autonomía de Rusia, en la categoría del UAV Predator de EE.UU..

“Es de nuestro interés el crear aviones de transporte que podrían resolver las tareas de transporte de carga a zonas remotas de difícil acceso”, dice Alexey Rogozin, director general de Ilyushin y vicepresidente de aviación de transporte en la empresa matriz United Aircraft Corp .

El primer y el segundo prototipo del IL-112V en construcción.

El primer prototipo del transporte militar Il-112V está a punto de completarse en la planta de fabricación de aviones VASO en Voronezh y se espera que vuele este año. Propulsado por dos turbohélices Klimov TV7-117ST de 3.500 shp, el avión tiene una carga útil máxima de 11.000 libras / 4.990 Kg. y un alcance de1.500 nm / 2778 Km con una carga de 7.700 libras / 3492.7 Kg .

“Dado el desarrollo activo del Ártico, se puede suponer que las aeronaves capaces de transportar hasta varias toneladas de carga de un punto a otro en modo autónomo serán muy demandadas”, dice Rogozin.

“Queremos estar tecnológicamente preparados para abrir este mercado. El trabajo conjunto con Ilyushin nos permitirá optimizar el tiempo y los recursos, y por lo tanto, ser los primeros en crear respuestas a las demandas del mercado “, dice Kirill Dybko, director ejecutivo de Kronstadt Group.

El primer paso en el grupo de trabajo conjunto será crear una hoja de ruta para la investigación. El Centro de Estudios Avanzados de Kronstadt y el Centro de Tecnologías Aeroespaciales de Ilyushin en Zhukovsky participarán en el proyecto. La oficina de diseño Myasishchev, parte de Ilyushin, se convertirá más tarde en el foco principal del trabajo.

Kronstadt presentó un plan de tres etapas para la introducción de servicios de carga aérea no tripulados en la conferencia Aeronet-18 en Moscú el 1 de junio. Esto comienza con la entrega de paquetes pequeños de “última milla”, luego el cambio de carga de corto y mediano alcance desde transportes terrestres a las aeronaves, y finalmente el transporte de carga regular de larga distancia utilizando aeronaves no tripuladas.

En el mediano plazo, dice Kronstadt en un comunicado del 1 de junio, se está implementando el proyecto de la red de transporte no tripulado de aviación. “Se está creando un demostrador de un sistema aéreo no tripulado de transporte y se está implementando un proyecto piloto de entrega no tripulada de bienes a escala regional”.

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