El renacimiento de los portaaviones en Asia

Noviembre marcará el sexto aniversario de las primeras operaciones de vuelo de aviones de China a bordo del portaaviones Liaoning. Lideradas por el caza embarcado Shenyang J-15, un clon del Sukhoi Su-33; el desarrollo fue recibido con mucho orgullo en China.

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En servicio desde el año 2011, el Liaoning opera con J-15 (Xinhua / REX / Shutterstock)

El inicio de las operaciones de vuelo desde portaaviones comenzó con el lanzamiento del Liaoning en 2011, después de la transformación de un casco de un buque de la antigua clase soviética Kuznetsov, el Varyag. Aunque el esfuerzo involucró tanto a un tipo de avión como a un buque de la época de la Guerra Fría, marcó un renacimiento en el desarrollo del portaaviones regional en Asia.

Beijing ha desarrollado un barco gemelo del Liaoning. Este buque ha sido botado y podría entrar en servicio en 2019. La Armada del Ejército Popular de Liberación tiene planes a largo plazo para construir buques más grandes y más capaces, posiblemente impulsados por reactores nucleares. Estos tuvieron en un principio las rampas tipo salto de esquí utilizado en el Liaoning y su nave gemela, que serían reemplazadas por sistemas de lanzamiento de aeronaves electromagnéticas (EMALS). Esto permitiría desplegar una variedad más amplia de plataformas y con mayores cargas útiles.

Richard Bitzinger, investigador principal en el Programa de Transformaciones Militares de la Escuela de Estudios Internacionales S. Rajaratnam de Singapur, espera que China tenga cuatro portaaviones operacionales para 2030. Esto no incluye a Liaoning, que espera sea retirado en los años 2020.

India tiene un único portaviones operativo, el INS Vikramaditya, construido en Rusia, encargado en el 2013 después de años de demoras. Este buque de guerra, también de la época soviética, es más pequeño que el Liaoning. Basado en el crucero clase Kiev, cuenta con un sistema tipo salto de esquí. Un segundo buque de construcción local, el INS Vikrant, ingresará al servicio a principios de la década de 2020, una vez más, luego de años de demoras. El Vikrant también usará un sistema de despegue de salto de esquí. Nueva Delhi también tiene planes para un buque equipado con EMALS. Los informes sugieren que el gobierno de EE.UU. está dispuesto a proporcionar esta tecnología, producida por General Atomics. La marina de la India aspira a tener tres portaaviones: dos activos (uno en cada costa), y el tercero atracado para mantenimiento.

Nick Childs, miembro de las fuerzas navales y seguridad marítima del Instituto Internacional de Estudios Estratégicos, dice que la estrategia de Beijing, por el momento, se basa en superar a sus rivales más cercanos y apoyar una estrategia naval más asertiva. Las ambiciones de Nueva Delhi son más limitadas, es decir, abordar desafíos regionales, como el que representa Pakistán.

Se han producido desarrollos notables en “buques planos” en toda la región, y Australia, Japón y Corea del Sur han desplegado estos buques en los últimos años. En el caso de Australia y Japón, hay especulaciones periódicas de que estas embarcaciones, designadas específicamente para transportar helicópteros, algún día operarán el caza de despegue corto y el aterrizaje vertical Lockheed Martin F-35B. Ambas naciones ya han ordenado el caza F-35A de despegue y aterrizaje convencional para sus fuerzas aéreas. Los legisladores japoneses pidieron recientemente a Tokio que desarrolle su propio portaaviones y lo equipará con F-35B, pero dada la constitución pacifista del país, esta medida sería muy controvertida.

LA LLAMADA DE CATOBAR

La acción real, sin embargo, está en China y la India, donde el orgullo nacional y las ambiciones oceánicas impulsan los desarrollos navales. Si bien sus buques tipo STOBAR (acrónimo en inglés de Short Take-Off But Arrested Recovery, o sea «despegue corto pero recobro mediante detención»), un sistema para el despegue y apontaje desde la cubierta de un portaaviones combinando elementos STOVL y CATOBAR ofrecen capacidades impresionantes en comparación con los rivales locales, sus ambiciosos planes para operar buques CATOBAR (acrónimo en inglés de Catapult Assisted Take-Off But Arrested Recovery, es decir «despegue asistido por catapulta, pero recuperación mediante detención»), serán una verdadera revolución en los asuntos navales de Asia-Pacífico.

“Cualquier lanzamiento de catapulta te dará el máximo rendimiento de lanzamiento de la aeronave que se está operando”, dice Tony Ogilvy, gerente general de aeronáutica en Saab y director del programa Sea Gripen.
“STOBAR siempre significa que el avión deja al portaviones con menos carga útil. Un despegue de catapulta significa que está colocando un avión en el aire a su carga máxima, por lo que un portaaviones equipado con catapulta es un transportista más efectivo. Puede ser más caro, pero es un buque de guerra más eficaz. Sus aviones pueden hacer más, transportar más, luchar más y permanecer fuera de la red por más tiempo”.

En una carrera de 30 años con la Royal Navy del Reino Unido, Ogilvy voló cazas Buccaneers, que requería una catapulta, y los cazas de la British Aerospace Sea Harriers, que se lanzó desde un transportador STOBAR equipado con una rampa de salto de esquí.
Childs apoya este punto de vista. Él dice que los portaaviones STOBAR operados por las dos aspirantes a potencias de Asia-Pacífico son “relativamente limitados” en comparación con los super portaaviones operados por la Marina de los EE. UU.

El ala aérea Vikramaditya de la armada india está compuesta por 26 aviones de combate MiG-29K RAC y 10 helicópteros Kamov Ka-31. El Liaoning más grande lleva 26 cazas J-15 y hasta 14 helicópteros. Por impresionantes que sean estas naves STOBAR comparadas con otras potencias regionales, sus capacidades son reducidas comparadas por las desplegadas a bordo de los portaaviones USN, que transportan más del doble del número de aviones y helicópteros de ala fija.

“Aunque India ha tenido más experiencia en operaciones en el pasado, China parece avanzar más rápidamente con sus planes, y el desarrollo de sus capacidades de operador es potencialmente el más significativo en términos de cómo transforman sus capacidades y ambiciones marítimas. “, dice Childs.

El único caza de China con capacidad de portaaviones, el J-15, es el caza más pesado transportado por portaaviones en operación actual, con un peso vacío de 17,500kg (38,500lb), más alto que el Boeing F / A-18E / F Super Hornet de 14,600 kg , pero considerablemente menos que el icónico Grumman F-14, cuyo peso en vacío era de 19.800 kg. Aunque el Vikramaditya es más pequeño que el Liaoning, puede transportar el mismo número de aviones, dada la menor huella del MiG-29K y el peso en vacío de solo 11,000 kg.

Si bien los detalles son incompletos o inexistentes, se especula que Pekín espera algún día desplegar el caza furtivo AVIC FC-31 a bordo de sus portaaviones, reemplazando al J-15. El estado de desarrollo del FC-31, que se asemeja al F-35, no está claro. AVIC ha sugerido que se necesita un comprador extranjero para avanzar en el desarrollo del avión.

MIRANDO AL OESTE

La futura flota de aviones de a bordo de la India también es cuestionable. Mientras que Vikramaditya y Vikrant operarán MiG-29K, Nueva Delhi emitió una solicitud de información por 57 aviones de combate multirol (MRCBF) a principios del año pasado. Una solicitud de propuestas podría llegar a mediados de 2018. En su solicitud, la armada pidió que el sistema futuro asuma roles que van desde defensa aérea y ataque en superficie hasta reconocimiento y guerra electrónica. Y el reabastecimiento en vuelo también es un requisito. La solicitud también expresa interés en la producción de licencias de la aeronave, con transferencia de tecnología.

Estos cazas equiparían al posible programa CATOBAR de Nueva Delhi, conocida como IAC-2. Este acuerdo, por el cual Nueva Delhi aparentemente quiere ir más allá del MiG-29K, será disputado por aviones como Dassault Rafale, Sea Gripen y Super Hornet. Boeing y Saab han dicho que sus aviones pueden operar desde una catapulta o un salto de esquí desde portaaviones.

Además, la Agencia de Desarrollo Aeronáutico de India continúa trabajando en el LCA Navy Mk 2, basado en la plataforma Tejas. Impulsado por un solo motor GE Aviation F414, este tipo prospectivo sería una actualización importante del diseño original de Tejas indio, que ha sufrido un desarrollo largo y problemático. La armada india ha llevado a cabo pruebas con dos prototipos Tejas navales propulsados por el F404, que cuentan con una estructura de fuselaje reforzada y tren de aterrizaje, además de un gancho de cola. En el caso de que India alguna vez desarrollara una gran nave portaviones equipada con sistema CATOBAR, es concebible que pueda albergar una combinación de cazas MRCBF y LCA Navy Mk 2s.

Para Beijing y la India, un beneficio clave de los portaaviones CATOBAR sería la capacidad de operar aeronaves de alerta y control temprano aerotransportadas de ala fija (AEW & C). Si bien actualmente ambos emplean helicópteros en esta función, los aviones de ala fija ofrecen un mejor rendimiento de altitud y pueden transportar radares más potentes. Durante años, Northrop Grumman ha promocionado silenciosamente su E-2D Hawkeye a la India en caso de que se lanzara un portaaviones CATOBAR.
“Hay informes de que los chinos están trabajando en el desarrollo de una plataforma AEW & C basada en aeronaves, posiblemente la [Xian] KJ-600”, dice Dean Cheng, investigador principal de Heritage Foundation.

“Dado su ritmo constante de desarrollo, no debería sorprender que estén trabajando en una plataforma de este tipo. También se debe tener en cuenta que la fuerza aérea ha aumentado sustancialmente su inventario de aeronaves de alerta temprana y guerra electrónica. Probablemente no descuidará ninguna de estas capacidades”.

Los grupos de batalla de portaaviones de la USN han sido un elemento de poder militar durante más de medio siglo. Han desempeñado un papel decisivo en prácticamente todos los conflictos en los que Estados Unidos ha participado, y siguen siendo un potente símbolo de la voluntad nacional en tiempo de paz. Es comprensible que las potencias emergentes de la región de Asia y el Pacífico intenten alcanzar esta capacidad útil y prestigiosa.

Aún así, Childs advierte que los avances en la tecnología, particularmente los sistemas no tripulados, significan que la aviación naval evolucionará en los próximos 20-30 años.

“Las Armadas pueden estar operando más sistemas no tripulados en el futuro, y puede haber nuevas plataformas en servicio que soporten capacidades de aviones no tripulados, incluso en la región de Asia y el Pacífico, que podrían parecer bastante diferentes a los sistemas de hoy en día”, dice. “¿Y cómo serán las capacidades de la aviación naval y de portaaviones estadounidense? ¿Seguirán centrados en súper portaaviones de 100.000 toneladas o con una mayor variedad de plataformas que operan vehículos no tripulados para contrarrestar las amenazas que enfrentan los grandes portaaviones?”

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