Northrop comenzará este año la producción del primer E-2D Advanced Hawkeye construido desde cero con capacidad de reabastecimiento en vuelo

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El primer E-2D Advanced Hawkeye equipado con reabastecimiento aéreo. (John Germana, Northrop Grumman)

Este año, Northrop Grumman comenzará a fabricar el primer avión de alerta temprana E-2D Advanced Hawkeye construido desde cero con capacidad de reabastecimiento aéreo, dijeron el martes los funcionarios del programa.
Northrop comenzará con las modificaciones en la línea de producción comenzando con la 46.ª de las 75 aeronaves planeadas para ser adquiridas por la Armada de los Estados Unidos, dijo Jane Bishop, vicepresidente de la compañía para el comando y control de la gestión de batalla de alerta temprana en el aire.

“Estamos a punto de poner la quilla para ese avión”, dijo Bishop a los periodistas durante una sesión informativa en la conferencia Sea Air Space de la Liga Naval. “Entregaremos ese avión en el cuarto trimestre de 2020”.

La US Navy ha tenido un requerimiento de larga data para hacer que el E-2D sea reabastecido por los aviones cisterna de la Fuerza Aérea y la Armada de los Estados Unidos, pero cuando el avión se comenzó a producir el servicio no podía pagarlo, dijo el Capitán Keith Hash.

“A veces hay un deseo de poner todo de una vez, y eso sería sabio, pero desafortunadamente vivimos en un entorno de presupuesto limitado y la asequibilidad tiene que entrar en juego”, dijo. “Así que esto fue pospuesto por unos años, y a medida que continuamos desarrollando los requisitos, el presupuesto estará disponible para que esto suceda”.
La nueva capacidad podría ser muy transformadora, permitiendo al E-2D pasar cinco horas en la misión, el doble de su umbral actual, y aumentando el tiempo de misión total de la aeronave de cuatro a siete horas.
Eso duplica el tiempo que el Hawkeye puede permanecer en el aire realizando vigilancia y haciendo la misión de control y comando de la batalla.

La actualización también tendrá un costo ligeramente más alto. Northrop está diseñando y probando las modificaciones bajo un contrato valorado en alrededor de US $ 250 millones, dijo Hash. Cada avión de producción debería costar alrededor de US $ 2 millones más que los aviones que actualmente salen de la línea de producción de Northrop en St. Augustine, Florida.

Northrop y la US NAvy están actualmente negociando un contrato para modernizar los primeros 45 E-2D, pero Hash calcula que el esfuerzo para modificarlo debería costar alrededor de US $ 6 millones por avión.
La compañía ya entregó tres aviones de prueba del desarrollo en 2017 con las modificaciones, y dos aviones más comenzarán el proceso de modificación este año, dijo Bishop. La más importante de esas actualizaciones consiste en instalar una sonda de reabastecimiento en la sección central del ala donde se encuentra el tanque de combustible, así como algunos cambios en los controles de vuelo.

La versión recargable del Advanced Hawkeye voló por primera vez en diciembre de 2016. Desde entonces, ha recibido combustible de un KC-130, KC-135, F / A-18E / F Super Hornet y, más recientemente, este enero, de un KC-10.

Es probable que el E-2D también esté calificado para ser reabastecido de combustible por el futuro avión tanque de la Fuerza Aérea, KC-46, y el futuro drone tanquero de la Armada de los EE.UU., el MQ-25, dijo Hash.

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