James Drew | Aerospace Daily & Defense Report

21 de diciembre de 2017 | La Fuerza Aérea de los EE. UU. dice que el motor Pratt & Whitney TF33-103 que actualmente propulsa al bombardero Boeing B-52H es «no sostenible más allá de 2030» y debe reemplazarse para mantener el Stratofortress en vuelo durante otras dos décadas, y los primeros dos aviones de prueba podrían comenzar a ser sometidos a modificaciones a partir del año fiscal 2022.

Setenta y seis de estos Strangelovianos bombarderos de la guerra fría permanecen en el arsenal de la USAF y la flota se ha aprovechado para llevar el nuevo misil de crucero nuclear de largo alcance (LRSO: Long-Range Standoff).

Para mantener a este colosal avión volando más allá de 2050 y cumplir con las demandas de alta potencia para las armas de próxima generación, un radar de control de fuego y otros sistemas eléctricos, la Fuerza Aérea quiere un intercambio de ocho por ocho del motor TF33 original por un moderno turbofan comercial de tamaño similar, pero mucho más eficiente.

El servicio apunta específicamente a una mejora de 20-40% en el consumo de combustible en comparación con el TF33 y suficiente capacidad de generación de energía para soportar una carga eléctrica pico de 400-500 kVA. El antiguo bombardero requerirá modificaciones sustanciales, incluida una nueva arquitectura de potencia y controles de motor digital de plena autoridad (FADEC). Pero el servicio aún quiere minimizar cualquier impacto en los sistemas de fuselaje y a bordo, mientras mantiene el peso bruto de despegue de 488.000 lb.

Estos y otros detalles se proporcionaron a los fabricantes de motores potenciales e integradores principales en un evento industrial del 12 al 13 de diciembre de 2017 en Barksdale AFB en Louisiana.

Todos los grandes fabricantes de motores asistieron al foro, incluidos GE Aviation, Pratt & Whitney, Rolls-Royce y Safran. Otros asistentes incluyeron a Boeing, Rohr de United Technologies Corporation, Northrop Grumman, L3 Technologies, Omega Air, D-J Engineering, Honeywell, Spirit Aerosystems y McGill Aircraft Parts.

«El B-52 tiene un largo pasado y un largo futuro (2050+), pero el TF33 no es sostenible más allá de 2030 debido a la edad, la obsolescencia y la disminución de las fuentes de fabricación», dijo el gobierno en una presentación del día de la industria publicada el 15 de diciembre .

El documento señala que la Fuerza Aérea está considerando la posible compra de 650 motores, suficiente para actualizar 76 aviones, con otras 42 unidades guardadas como repuestos. El servicio buscará inicialmente 20 motores para modificar los primeros dos bombarderos para los ensayos correspondientes.

Para evitar el gasto de recertificar completamente la aeronave y todo su armamento, los cambios aerodinámicos deben ser minimizados a toda costa. El centro de gravedad de la aeronave también debe permanecer sin cambios.

El plan del programa permanece en flujo, pero el financiamiento inicial para comenzar ha sido provisto en el presupuesto de la Fuerza Aérea para el año fiscal 2018. Probablemente habrá múltiples contratos para diseños preliminares y estudios, seguidos por contratos únicos para contratistas principales para la integración y fabricantes de motores para el desarrollo de ingeniería y fabricación, y producción y despliegue.

El servicio ha lanzado por primera vez un borrador de cronograma de adquisición o «nocional». Dependiendo de qué curso de acción decida tomar el gobierno, es probable que seleccione un contratista para el motor y otro para la integración de aeronaves, con selecciones para ambas previstas para mediados de 2020.

Luego de un extenso período de desarrollo y prueba con las dos primeras aeronaves modificadas, las actualizaciones de motores para las primeras 10 aeronaves operacionales podrían comenzar en el año fiscal 2026, seguidas por la producción completa para las 64 aeronaves restantes hasta el año fiscal 2028-34. Si se inicia, esta sería la actualización más extensa en la historia del bombardero.

La Fuerza Aérea ha estado estudiando actualizaciones de motores para la serie B-52G/H Stratofortress desde 1971, comenzando con «Project Seek Four», que habría intercambiado ocho TF33 por cuatro motores turbofan más grandes.

Desde entonces, ha habido no menos de nueve estudios y propuestas, y el interés aumentó a fines de la década de 1990 y mediados de la década de 2000. Hasta el momento, el Departamento de Defensa no tiene nada que mostrar por sus esfuerzos, excepto resmas de papel. Pero con el regreso a la competencia de poder más grande de Rusia y China y la introducción planificada del misil de crucero LRSO, la Fuerza Aérea parece estar tomándose el tema en serio.

Los principales candidatos son el BR725 de 16.000 lb. de Rolls-Royce y el CF34-10 de 18.000 lb. de GE Aviation. Pratt & Whitney ha ofrecido actualizaciones anteriormente.

La Fuerza Aérea de los Estados Unidos ha estudiado las opciones de reemplazo de motores para el Boeing B-52 Stratofortress desde 1971, pero el concepto de modernizar los bombarderos de los años 60 con motores nuevos nunca ha despegado realmente hasta hace poco debido al resurgimiento de Rusia y China: Fuerza Aérea de EE. UU.
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